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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第60章

第1064回

「フィラデルフィア?」ロリンズ夫人は驚いたように眉を上げた。「旅行先としては変わっているわね。アメリカの歴史に興味があるの? それとも、誰か、親戚でも?」
 ジョーが遮った。「あら、そんなプライヴェートなことをお聞きしては失礼よ」
 シャルロットは全く気にしていないように話し出した。「わたしの親戚は、ニューヨークとシカゴにいます。フィラデルフィアには知り合いはおりません。実は、フィラデルフィアに行きたがっているのは、わたしではなく、一緒に旅をしている友人の方です」
「彼は、歴史に興味があるのかしら?」ロリンズ夫人は、姉に注意されていたことも忘れて訊ねた。
「彼ではなく、かの女です」シャルロットは訂正した。「わたしたちは、昔のクラスメートで、二人で旅をしています」
「女の子だけで旅を?」
「女の子と言っても、わたしのクラスメートはもう大人です」シャルロットが言った。「わたし、6歳年上の人たちと一緒に勉強していましたから」
「じゃ、あなたたちは、6つ違いなのね?」
 シャルロットはうなずいた。「わたしたちは、お互いの年の差をあまり意識したことはありません。かの女を、わたしの姉のようだと思ったことはありません。わたしたちは、二人で一人の人間のようなんです。わたしは、かの女の<悪い半分>です」
 それを聞くと、二人の婦人は笑い出した。
「かの女とわたしは、精神的な意味で、二人で一人分なんです。一人では、半分の価値しかありません。でも、同じ半分同士ではなく、かの女が日のあたる方の<よい半分>、わたしが残りの<悪い半分>です」シャルロットが説明した。「・・・このたとえで、おわかりになりますか?」
 ジョーはうなずいた。「じゃ、パティとわたくしみたいな関係ね。わたくしたちも、半分同士の組み合わせなの。たとえが少し変だけど、パティが夫で、わたくしが妻というような関係よ。わたくしたちは、二人とも未亡人なの。パティは、わたくしの亡くなった夫の妹なんだけど、何だかほんとの姉妹よりも気が合うのよね。それで、かの女が夫を亡くして以来、わたくしたちは、共同生活をしているんです」
「まあ、そうでしたの・・・」
「そして、チアーが、子どものかわりです」ジョーが足元の犬の方をちらっと見ながら言った。
「わたくしたちのところには、ほかに4人の同居人がいます。さしずめ、7人家族と言ったところですね」ロリンズ夫人がそう言った。
 かの女が<同居人>という表現をしたので、シャルロットは、この二人は下宿を経営しているのだと思った。
「実は、わたくしたち、フィラデルフィアに住んでいるんです」ロリンズ夫人が言った。「もし、よろしければ、旅行の途中で、わたくしたちの家にもお寄り下さい」
「ありがとうございます。ぜひ、そうさせてください」シャルロットはそう言った。
 それからほとんど毎日、シャルロットは二人の部屋に行った。かの女たちは<おやつ>と称してシャルロットを誘ったのである。かの女たちは家庭的な雰囲気を持った女性たちだった。ジョーは、みんなにおいしい紅茶を入れ、くつろいだ雰囲気を演出した。話すのは、ほとんどミセス=ロリンズのほうだった。
 シャルロットは、おしゃべり好きなミセス=ロリンズの話に相づちをうちながら、二人を観察し続けた。
 このミセス=ロリンズという女性は、明らかに育ちのいい女性だ。かなりの教養の持ち主だということが、それを裏付けている。かの女は、どのような話題にもついていけるだけの勉強をしていた。しかも、どうやらピアノが弾けるらしい。小さな頃からピアノを習える環境にあるということは、それなりの家庭に育ったことを意味する。ジョーの方は、ロリンズ夫人よりは恵まれた家庭の育ちではなさそうだ。ということは、ロリンズ夫人の兄---この人は、きっとお金持ちだったに違いない---は、同じ階級の女性を結婚相手には選ばなかった。恐らく、ジョーとどこかで知り合い、その美しさに惹かれて結婚したのかもしれない。たぶん、ジョーが出ていたステージを見たのだろう。
 シャルロットは、勝手に想像をふくらましていった。なぜならば、この二人は、ありとあらゆる話題を提供しながらも、なぜか自分たちの個人的なことだけは決して話さなかったからである。
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