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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第62章

第1099回

 ヴァージニア=アッシュは、<フィラデルフィア=ジャーナル>を持って駆け込んできた。かの女は、庭でバラを見ていた二人の少女に向かって叫んだ。
「フランシス号のニュース、聞いた?」
 キャスリーン=マンスフィールドは、首を横に振ってシャルロットの方を見た。「いいえ、知らないわ。シャル、あなたは?」
「知らないわ」シャルロットも答えた。
 ヴァージニアは二人の前で新聞をひろげた。「フランシス号というイギリスの客船が、ドイツの潜水艦に沈められたそうよ」
「また?」キャスリーンは眉をひそめた。「ついこの前も、そんなニュースがあったばかりだわ。なんだったかしら・・・?」
「ルシタニア号、でしょう?」シャルロットが助け船を出した。
「そうそう、それよ。アメリカ人がいっぱい乗っていたという・・・」キャスリーンがうなずきながら言った。
「今度も、アメリカ人が10人近く乗っていたそうよ」ヴァージニアが言った。
「アメリカ人がいたのね?」キャスリーンは身を乗り出し、記事を読み始めた。
 シャルロットは、冷静と言うよりは冷たい表情を浮かべ、新聞を見つめていた。その一面には、沈みかけた大きな船と、ボートの写真が載っていた。
「客船を沈めるなんて、卑怯だわ」キャスリーンが言った。
「客船じゃなかったら、沈めてもいいの?」シャルロットが訊ねた。
 その口調が無邪気に聞こえたので、二人のアメリカ人は新聞から目をあげた。
「客船と言うことは、乗っていた人が非戦闘員だったということよね?」キャスリーンが言った。
「じゃ、戦闘員だったら沈めてもいいわけね?」シャルロットの口調は穏やかだった。
「そういう意味じゃないわ。わたしたちは、何も手向かいしない人たちが殺されたことを問題にしているのよ。戦闘員であるかないかじゃなく、無抵抗の船が沈められたことが問題なのよ」
「つまり、誰も乗っていない船であっても、潜水艦に沈められたら問題なのね?」
 ヴァージニアはいらいらしたように二人の会話に割って入った。
「あなたは、何が言いたいの、シャル?」
 シャルロットは肩をすくめた。「わたしは、あなたがたがどうして騒いでいるかが理解できないだけよ。戦争になれば、戦闘員も非戦闘員も関係ないのよ。飛行機は、戦場であるところもそうでないところも同じように飛ぶし、まるで雨が降るように爆弾を降らせるわ。軍人たちが、限られた場所で撃ち合いをしているだけじゃないのよ」
 キャスリーンも肩をすくめて見せた。
「相手には、できるだけ損害を与え、自分はいかに無傷のままでいられるかを考える・・・これが戦争なのよ。敵の船であれば、沈められて当然だわ」シャルロットが言った。
「・・・狂っているわ」ヴァージニアがつぶやいた。
「正気で戦争をする人なんかいるのかしら?」シャルロットが言った。「みんな、狂っているわ。でも、誰もそれには気づかない。もし、気づいた人がいたとしても、もう後には引けないわ」
「それでも、やめさせようとしたら?」ヴァージニアが訊ねた。
「やめさせるものですか」シャルロットはため息をついた。「もし、その気があるのなら、もう戦争は終わっているはずだわ。少なくても、この前のルシタニア号の時に、もっと騒ぎが大きくなっていたはず。戦争が終わらないのは、それによって利益を得る人がいるから。平和なうちに、その平和を守らなければならないのに、アメリカ人は、自分たちが恵まれていると言うことを忘れようとしているように見えるわ」
 二人のアメリカ人女性は、目を丸くしてシャルロットを見つめていた。
「あなた方アメリカ人が、鍵なのよ」シャルロットは続けた。「アメリカ人がどう出るかによっては、希望がもてるかもしれないわ。アメリカ人が理性的になって、戦争反対の立場を取れば、戦争は早く終わるかもしれない。だけど、そうは思えないのよ」
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