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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第62章

第1102回

 シャルロットは、ヴァージニアにはほとんど手紙が届かないことに気がついていた。対照的に、シャルロットには手紙がたくさん届く。シャルロットは、いろいろな人と手紙のやりとりをしていた。アメリカ国内より、外国からの手紙が圧倒的に多かった。ヴァージニアはシャルロットと散歩をするようになって、シャルロットの文通相手の多さに度肝を抜かれていた。
 シャルロットは、封筒をひっくり返してダニエル=スフロ夫人の名前を確認すると、自室に戻って手紙を読みたいと思った。かの女は、ヴァージニアに挨拶し、屋敷に向かおうとした。しかし、ヴァージニアはそのままかの女の後についてきた。
 約30分後、ヴァージニアがシャルロットの部屋を訪ねたとき、シャルロットは青ざめた顔をして窓の外を眺めていた。先日、友人を亡くしたときと同じだ。
「シャル?」ヴァージニアはそっと声をかけた。
 シャルロットは振り返り、ヴァージニアを悲しそうに見つめた。
「話してくれる?」
 シャルロットは窓から離れ、ヴァージニアを手招きした。そして、さっきの手紙をさしだした。
「・・・ごめんなさい、フランス語はあまり得意じゃないの」ヴァージニアは手紙をちらっと見て、残念そうに言った。
 シャルロットはヴァージニアを座らせ、自分もピアノの前に座った。そして、ぽつぽつと音を出した。
 それから、シャルロットはヴァージニアの方を見た。「・・・シルヴィーとは古い友達だった」
 ヴァージニアは、シャルロットがその表現をとったので、一瞬笑い出しそうになった。13歳の誕生日を迎えたばかりのかの女に、<古い友人>という言葉は奇妙だった。しかし、今の話題は、深刻なものだ。
「かの女は、ピアニストだったの。わたしが生まれたときには、すでに神童として有名だったのよ。お父さまは画家で、お母さまが声楽家。芸術家になるべくして生まれてきたような女の子だったわ」シャルロットが言った。「でも、かの女のお父さまは、伯爵家の長男だったの。おじいさまの伯爵さまは、シルヴィーのお父さまに、伯爵になるか画家になるか迫ったの。で、彼は、家を出て絵の勉強をしたの。伯爵家は、弟さんがあとを継いだのよ」
「アメリカでは考えられない話ね」ヴァージニアは相づちをうった。
「でも、弟さんは、自分が跡継ぎになったことに引け目を感じていたの。それで、自分の跡継ぎが誕生したら、兄の娘と結婚させようと決心していたの。こうして、伯爵の息子とシルヴィーは、親同士の意向を受けて婚約したのよ」
 ヴァージニアは鼻を鳴らした。
 シャルロットは、かの女をなだめるような口調で言った。「でも、この婚約には条件があったのよ。もし、シルヴィーに好きな人ができたときは、この婚約は無効となり、この約束は次の代へ持ち越されるという追加の規定があったの。だから、シルヴィーにとって、この婚約はさほど厳しいものではなかったのよ。ただ、シルヴィーは、ほかの男性を好きにならなかっただけ・・・」
「かの女は、いとこを愛していたのね?」ヴァージニアは少しほっとしたように訊ねた。
「どうやら、そうだったみたい」シャルロットはにっこりした。「子どもが生まれたのは、結婚してから5ヶ月後のことだったから」
 ヴァージニアは眉をひそめた。
「シルヴィーと結婚したダルディ少尉は、3月に戦死してしまったの。そして、5月に、子どもが誕生したの。男の子で、戦死した父親の名前をつけられたそうよ」シャルロットが言った。「ダルディ少尉は、かの女を心から愛していたわ。かの女と子どもを守れなかったことは、彼にとっては戦死するよりつらいことだったでしょうね・・・」
「彼を知っていたの?」
「一度だけ会ったことがあるわ」シャルロットは、アントワーヌ=ダルディと会ったときのことを思いだし、気持ちが沈んだ。自分のかわりにかの女を守って欲しいと彼は言い残した。そして・・・。「とても、優しい軍人さんだったわ。そして、何より、シルヴィーをとても愛していたわ」
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