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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第65章

第1155回

 シャルロットがハンプトン家を訪れた日、ハンプトン家は混乱のさなかにあった。
 そこは、ニューヨーク郊外の住宅地だった。みどりの屋根に白い壁の目立たない小さな家。小さな庭に、ペンキの色がはげた小さなブランコが一つあった。芝生の手入れはあまりされていないようだ。どちらかというと荒れた感じの庭だった。門は開いており、シャルロットはまっすぐ玄関に行き、ドアをノックした。
 中から、不機嫌そうな声がした。
「わたしは、あんたには、もう用はないと言ったはずよ、メアリー」
 シャルロットはもう一度ノックした。反応がないので、そばの呼び鈴を押した。
「しつこいわね!」その声と同時にドアが20センチくらい開いた。開けたのは、車椅子に乗った女性だった。その女性は、気むずかしそうな表情を浮かべてシャルロットを見た。50歳くらいに見えた。昔は、とても美人だったに違いない---そして、今も、そんな表情をしていなかったら魅力的な人物に違いなかったその女性は、シャルロットを見ると、驚いたように目を見開いた。
「ナターシャ?」かの女は一瞬うれしそうな表情を浮かべたが、その表情は微妙に変化した。驚き、とまどい、うれしさを表現した後、沈んだ顔つきになった。その目には次第に涙がたまった。
「・・・どうなさったのですか、パニ=ハンプトン?」シャルロットはポーランド語で声をかけた。
 ハンプトン夫人は、もう一度驚いたような表情に戻った。「あなたは、誰?」
 かの女が英語を使ったので、シャルロットは英語で返事した。
「わたしの名前は、シャルロット=ド=サン=メランです」
 ハンプトン夫人は、礼儀にかなわないくらいまじまじとシャルロットを見つめた。「・・・じゃ、あなたが、ナターシャの・・・あの、例の・・・?」
「ええ、ポーランドで」シャルロットはほほえんだ。
 その表情を見つめ、ハンプトン夫人はドアを大きく開けた。「お入りなさい。中で話をしましょう」
 シャルロットは、ハンプトン夫人の後に従った。
 ハンプトン夫人は、居間と思われる部屋にシャルロットを案内した。そして、かの女を座らせてこう言った。
「ごめんなさいね、ついさっき、たった一人の使用人が出て行ってしまって、お茶を準備することもできないの」ハンプトン夫人が言った。
「わたしなら、どうかおかまいなく」シャルロットが答えた。
「ナターシャのことで来てくれたのね?」ハンプトン夫人が優しく言った。
 シャルロットは首を横に振った。「何かあったんですか?」
「知らなかったの?」ハンプトン夫人は、もう一度驚いたように訊ねた。
 シャルロットは当惑したような表情を見せた。
「・・・これをお読みなさい」ハンプトン夫人は、手紙をシャルロットに手渡した。
「読んでもいいのですか?」シャルロットが訊ねた。
 ハンプトン夫人はうなずいた。
 シャルロットは手紙を開いた。その文字を見て、かの女は目を丸くした。
「まさか、ポーランド語が読めないはずはないわよね?」ハンプトン夫人が言った。
「読めますが・・・」シャルロットは顔を上げた。「この筆跡は、アファナーシイ=ザレスキー氏のものですね?」
 ハンプトン夫人はうなずいた。「・・・さあ、お読みになって」
 シャルロットは手紙を朗読した。「《親愛なリディ 戦争が起こってからというもの、ここワルシャワの暮らしもあまり明るいとは言えない。毎日、暗いニュースが多い。見慣れた顔が一人一人消えていき、知っている人が次々と天国に召されていく。年寄りにとって、若い者の死の知らせは、どんなにつらいものだろう。本来なら順番が違うのだ。わたしが先に逝き、若い者がそれを見送るのが正しいのだ。わたしが若い者を見送るのは間違いなのだ・・・。リディ、わたしは、こうやっていつまでも前置きを続けていたい。この知らせを伝える苦しみを、少しでも長引かせたい。生きているうちに、この日を迎えてしまったことを、わたしは残念に思う。そして、この手紙を書かなければならなかった自分を呪いたい。リディ、どうか覚悟を決めてわたしの話を聞いてくれ。実は、ナターリアが天に召されたのだ・・・》」
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