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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第65章

第1156回

 シャルロットはそこまで朗読すると顔を上げた。ハンプトン夫人は苦しげにかの女を見つめていた。
「・・・まさか!」シャルロットの声はふるえていた。
「続けなさい」ハンプトン夫人は真っ青になっていたが、かの女に続きを促した。
 シャルロットは手紙をテーブルの上に戻した。「いいえ・・・いいえ・・・」
 そして、シャルロットは堰を切ったように泣き出した。
 ハンプトン夫人は、シャルロットが《おかあさま》とつぶやきながら泣いているのを見ているうち、優しい気持ちがあふれ出してくることに気づいた。目の前の少女よりも小さかった妹のことしか覚えていない。その妹を母と呼ぶ少女を見ているうちに、その少女を愛しく思っている自分に気がついたのである。ハンプトン夫人は、車椅子をかの女のそばに寄せた。シャルロットは、ハンプトン夫人の前でひざまずき、その膝にもたれて泣いた。ハンプトン夫人は、かの女の髪の毛を優しく撫でていた。
 やがて、シャルロットは顔を上げた。
「・・・ナターシャのことを、話しておくれ」ハンプトン夫人がかの女に声をかけた。「わたしは、8つのときのかの女しか覚えていないの」
 シャルロットは、自分が見たこと、かの女について聞いたことをハンプトン夫人に話した。その話が終わったとき、居間の時計は7時をまわっていた。
 シャルロットは、ハンプトン夫人に言った。「・・・ミセス=ハンプトン、こんなときに適切なことかどうかわかりませんが、夕食の支度をいたしましょうか?」
 ハンプトン夫人は涙を拭いた。そして、ほほえみを浮かべた。「ありがとう。こんなときに、まだ生きていることを思い出させてくれて」
 シャルロットは簡単な料理を作り、ハンプトン夫人の前に運んできた。二人は、簡単な夕食をすませた。後かたづけを終えたとき、ハンプトン夫人が言った。
「こんな時間にホテルに行く必要はないわ。今日は、ここにいてちょうだい」
「ありがとうございます」シャルロットは頭を下げた。
「そのかわり、わたしの話を聞いてくれる?」
 ハンプトン夫人は、自分の生い立ちを話し始めた。ポーランドでの生活。亡命を余儀なくされたこと。その旅の途中で父親を失い、パリについたとたん母親を亡くしたこと。兄が、アメリカであたらしい生活をすることを提案し、自分もそれを望んだこと。そのために、フランスに残ったナターリアと別れたこと・・・。
「ザレスキー一族の女性には、不思議な能力があるといわれるわ。悪いことが起こる前に、それを察知する能力を持つ女性がいるの。ナターリアがそうだった。あなたもそう?」ハンプトン夫人が訊ねた。
 シャルロットはうなずいた。「ときどき、そんなこともあります。公爵夫人がその能力を持っていたことも、もちろん知っています」
「でも、わたしは違うの。わたしは、ただの女性よ」ハンプトン夫人が言った。
「あっても、役に立つとは限らないわ。あの事故のとき、気づいたのはほんの数分前だったんですもの・・・気づいたときには、ほとんど手遅れだったわ。だけど、公爵夫人は、その能力のためにあんなことになったんです。かの女は、危険を察知し、わたしを馬車の隙間に押し倒し、わたしをかばってその上に重なりました。わたしは助かり、かの女は大けがをしました。もし、かの女にあの能力がなかったら、かの女は今ごろ元気でいたはずです。わたしは、かの女の犠牲によって生きているのです・・・」シャルロットは涙ぐんだ。
 ハンプトン夫人は優しくその手を握りしめた。
「ナターシャは、あなたを助けたかったのよ。そして、あなたが生き残ることが、かの女の望みだった。そして、あなたが生き続けることが・・・」
 シャルロットは悲しげにほほえんだ。「・・・ミセス=ハンプトン、もっとあなたのことを聞かせて下さい」
「・・・ナターシャが、ひとりフランスに残ることを嫌がったところまでだったわね。今別れたら、二度と会えなくなるとかの女は言った。そして、その通りになってしまった・・・」ハンプトン夫人は声をつまらせた。「・・・でも、わたしたちは、船に乗った。それからのことをお話ししましょう」
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