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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第65章

第1161回

 ヴィンツェンティ=スクロヴァチェスフキーは、彼を知る誰もが口をそろえて言うように、勤勉な青年だった。彼のこれまでの人生は、<努力>という言葉から成り立っていると言っていいものだった。その一方で、彼は熱心なカトリック教徒だった。彼は、アメリカに来て以来、ほとんど毎日のように教会に行っていた。彼の一日は、教会の朝のミサから始まるようなものだった。
 ところで、その教会には、やはり毎朝通っている熱心な人たちが存在した。ビーチ夫妻と二人の娘たちである。ビーチ家には6人の子どもたちがいたが、二人を除いてみな結婚していた。今では、毎日教会に現われるのは、ビーチ夫妻と未婚の娘たち、すなわち5番目の子どもヒラリーと、末っ子のメアリー=アンだけだった。ビーチ夫妻はイギリス系アメリカ人の中流の家庭だった。彼らには6人の娘がいて、上の4人はすでに同じ階級の家庭に嫁いでいて、ヒラリーにもエドワード=ディックソンという婚約者がいた。もちろん、彼もイギリス系の祖先を持つ、中流階級の出身であった。ビーチ夫妻は、一番下のメアリー=アンにも、姉たちと同じような結婚をさせたいと思っていた。しかし、メアリー=アンが好きになったのは、ポーランドからの移住者である12歳も年上の青年だった・・・。
 その4年前、当時12歳だったメアリー=アン=ビーチは、聖歌隊でソロを歌った美しいバリトンの声の青年に目をとめた。その青年の声を聞くのは、そのときが初めてだったが、かの女はそれ以来、その青年の声を忘れることはできなかった。彼の声は、かの女以外にも注目者がいたようで、それ以来、彼は定期的にソロを歌うようになった。かの女は聖歌隊席を観察し、その青年が詩編のソロを歌うのは毎週木曜日の朝だということを突き止めた。
 ビーチ家の人たちは、毎日同じ場所に座る。これは、彼らの長年の習慣だった。ビーチ家の人たちは、イギリスから移住して以来その席に座り続けているようなものだった。彼らがそこにいるのは、ビーチ家の人だけではなく、ほかの信者たちからも当然のように見られていた。彼らがそこにいるのは、教会の椅子の装飾のようなものとみなされていた。ところが、メアリー=アンは、ある木曜日の朝、長年の習慣を破り、聖歌隊席の近くに座った。かの女は、一度でいいからあの青年を近くで見てみたいという誘惑に負けたのである。
 その日、いつものようにソロを歌い終わって座席に着いた彼は、楽譜を閉じてまっすぐ前を向いた。そのとき、彼はうっとりとしたような表情で自分を見つめていた少女と偶然に視線を合わせてしまった。二人はしばらく見つめ合っていたが、やがて、彼は視線をはずし、祭壇の方に目を移した。しかし、彼はかの女が自分を見つめ続けているのに気がついていた。
 その日、ミサが終わると、メアリー=アンは聖歌隊席に向かった。そして、青年に向かってこう言った。
『わたし、メアリー=アン=ビーチといいます。大きくなったら、わたしと結婚して下さいますか?』
 ビーチ夫妻は、一番下の娘の気まぐれには慣れていたので、それを聞いても驚きもしなかった。しかし、彼らは青年の答えを聞くと、戸惑った。彼はこう答えたのである。
『もし、大きくなっても、本当にそう思っているならね』
 その答えを聞くと、かの女は喜びに輝いた顔でこう言ったのだった。
『あら、わたし、絶対にそう思い続けるわ!』
 青年はほほえんだ。《本当かな?》という表情だった。
『だから、わたしが大きくなるまで、誰とも結婚しないでね』少女は続けた。
 青年の顔が笑み崩れた。『そうすると、ぼくは、あと何年結婚できないの?』
『わたし、何歳になったら結婚できるか知らないわ。でも、今、12歳よ』
『じゃ、まだまだ結婚できないよ』青年は答えた。『ぼくは、今、24歳だから、あなたが大きくなるのを待っているうちに、おじいちゃんになってしまう』
『・・・じゃ、結婚してくれないのね?』少女は、からかわれていることには気づかず、泣き出しそうになった。
『ぼくがおじいちゃんでもよければ、構わないよ』
『わたし、あなたに決めたのよ。だから、いつか、あなたと結婚するわ。わたし、自分のことは、いつでも、自分で決めることにしているの』かの女は真面目な顔で告げた。
 青年は、かの女の両親が困惑したような表情で自分たちを見つめているのに気づき、こう言った。
『お嬢さん、そんな大事なことは、簡単に結論を出してはいけません。よく考えなさい。大人になれば、今言ったことなんか忘れてしまうはずです』
 少女は首を横に振った。『決して忘れません。あなたのお名前を教えて下さい』
 青年は急に笑い出した。それから真面目な顔で答えた。『ヴィンセント=スクロヴァチェフスキーです』
 そして、彼は彼らの前から立ち去ったのである。
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