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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第65章

第1171回

 その朝、シャルロットは、新聞の一面を何度も読み返していた。フロリダ沖で沈没した客船のニュースを読んで、シャルロットは動揺していた。発表された乗船名簿の行方不明者リストの中にバルバラ=ヴィエニャフスカの名があったからである。
 やがて、シャルロットは行動を起こす決意を固めた。
「・・・わたし、ジャクソンヴィルに行ってきます」シャルロットは、ハンプトン夫人に告げた。
「行かないで」ハンプトン夫人は、寂しそうに言った。
「でも、わたしの親友が・・・」シャルロットは、詳しく事情を説明した。
 ハンプトン夫人は、悲しそうにシャルロットを見つめていた。「詳しいことは、明日の新聞でわかるわ。お願い、ここにいてちょうだい」
「すぐに戻るわ」シャルロットは、ハンプトン夫人に優しくそう言い、フロリダ行きの汽車に乗った。
 シャルロットは、汽車の中で新聞を読み直した。時間がたっぷりあったので、かの女は新聞のほかのページにも目を通した。そして、かの女は、フランスでのあのできごとを二日遅れで知った。それは、よほどインパクトの強い事件だったらしく、アメリカの新聞も片隅でそれを報じたのだった。事件の全貌は報道ではわからなかったが、アレクサンドリーヌ夫人が裁判中に殺されたことは、シャルロットにとって衝撃的なできごとだった。
 シャルロットは、車室に一人きりなのをいいことに、思い切り泣き続けた。アレクサンドリーヌ夫人との思い出は少ない。ごく幼いときに、ゆりかごから見上げた思い出とその10年後に病院であったときの思い出しかない。それでも、アレクサンドリーヌ夫人の優しい笑顔、澄み切ったすみれ色の目、穏やかな語り口はよく覚えている。美しい声で子守歌を歌ったのも、柔らかい手の感触も・・・。あんなに優しいひとが、命を狙われることだって信じられないことなのに、まさか、たくさんのひとの目の前であんな死に方をするなんて・・・。
 そよかぜ。
 かの女は、人々に優しさを振りまきながら、そっと通り過ぎていった。今ごろは、コラン=ブルームと一緒に天使の歌を歌っているに違いない。
 かの女は、バッグを開け、便箋をとりだした。そして、ジャクソンヴィルについたら投函するつもりでロジェに宛てて手紙を書いた。その手紙には、スティーヴン(アレクサンドル=ド=ルージュヴィル)に対してお悔やみの気持ちも書いた。どうせロジェが研究所の人たちに手紙を読み聞かせることはわかりきっていたからだ。
 いったん書き終えてから、シャルロットは手紙を破り捨てた。
 それから、スティーヴン個人に対しての手紙を書き始めた。この感情を共有できる相手は、スティーヴンだけだということに気がついたからである。
 シャルロットは、子どもの頃のスティーヴンを少しだけ知っていた。二人が出会ったとき、二人のそばにアレクサンドリーヌはいなかった。シャルロットには母親がいなかったが、スティーヴンにはローズメアリーという美しくて優しい母親がそばにいた。スティーヴンそっくりのすみれ色の目をした女性だ。シャルロットはかの女とは英語で何度か話をした程度だった。ローズメアリーは、あまり研究所には顔を出さなかったからである。
 それを言ったら、スティーヴンだってほかの子どもたちと一緒にいるのは少なかったわ、とシャルロットは思った。当時から彼はおとなしい子どもで、ほかの男の子たちのように外で遊び回ることもなかったし、オーギュストたちと一緒に歌っていたわけでも、ロジェたちと小説を書いたり本を読んだりしていたわけでもない。彼は、アンブロワーズ=ダルベールと一緒だった。彼はやがて父親の跡を継いで医者になるか、研究員になるかどちらかだろうとシャルロットさえ思ったくらいだ。そんな子どもは、コルネリウスを含めて、ほかには誰もいなかった。
 ドクトゥールは、どうして彼を自分の後継者にしようと思わなかったのだろうか?
 クリスティー=テニスンの後継者として、いずれは医者になるのだろうと思っていたから?
 シャルロットは、お悔やみの手紙を書き終えてから、ロジェにももう一度手紙を書いた。
 そして、汽車から降りて一番近い郵便局で二通の手紙を投函した。
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