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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第66章

第1179回

 マクシミリアン=エルスタンが向かった先は、ミュラーユリュードだった。彼は、ファルロー弁護士がそこにいると確信していた。アレクサンドリーヌ=ド=ルージュヴィルが亡くなったばかりのこの時期に、彼が自宅に帰っているとは思えなかったのである。ただ、彼が予想していなかったことが一つだけあった。ファルロー弁護士とその息子は、病棟にいたのである。
 シャルル=ファルローは、戦争で毒ガスの被害を受けて帰ってきた。裁判に勝ってアレクサンドリーヌにプロポーズするという目標がなくなった今、彼を支えているのは幼い息子だけだった。アレクサンドリーヌの葬儀が行われたあと、アンブロワーズ=ダルベールは彼に二週間の安静を命じた。彼は自宅に戻らず、アレクサンドリーヌの眠っている土地での休養を望んだ。
 マクシミリアン=エルスタンが研究所を訪ねたとき、ダルベールは<もし、本人が面会を望むのなら>という条件でファルローとの面会を許可した。ファルローは会ってみたいという意思表示をした。
 二人が初対面の挨拶を済ませたあと、ファルローはマクシミリアンに訪問の理由を訊ねた。礼儀上聞くべきだと思っての質問だったが、マクシミリアンが姉の弁護をするのは明白だと思っていた。それで、彼は訪問の理由を聞くと驚いた。
「実は、あなたに姉の弁護をお願いしようと思いまして」マクシミリアンが言った。
 それを聞くと、ダルベールは黙って席を立った。
 ファルローは眉一つ動かさなかった。
「姉というのは、もちろん、エティエネット=エルスタンのことです」マクシミリアンは言わなくてもいいことを言った。
「そうだろうとは思いました」ファルローはかすれた声で言った。そして、疲れたような表情を浮かべた。彼は一瞬間をおいてから訊ねた。「・・・あなたには、奥さまはいらっしゃいますか?」
 マクシミリアンの事務的な表情がほつれた。
 ファルローはうなずいた。「いらっしゃらないようですね」
 マクシミリアンはまた元の表情に戻った。
 逆に、ファルローの方は緊張を解いた。「守りたいひとがいる男性は、そんな表情を浮かべません。恋をしなさい、ムッシュー=エルスタン」
 マクシミリアンは怪訝そうな表情を浮かべた。
 そこへ、ダルベールがスティーヴン=ビショップ=テニスンを連れて戻ってきた。
 スティーヴンはにこやかな表情でマクシミリアンを見た。「初めまして、ムッシュー=エルスタン。こんな所までおいでいただいて、光栄です」
 マクシミリアンは年下の若者を不思議そうに見つめた。
「エルスタン嬢の裁判のことでおみえになったんですよね」スティーヴンは人なつっこい笑みを見せた。「ぼくたちにできることでしたら、何でも申しつけ下さい」
 マクシミリアンは思わず絶句した。「何でも・・・?」
「ええ、何でも」スティーヴンが言った。
 マクシミリアンは、青年のすみれ色の瞳をのぞき込んだ。そして、彼が本気であることに気づいた。
「それでは、力を貸していただきたい」マクシミリアンが言った。「実は、ファルロー氏に、姉の弁護を依頼しに来ました」
「どうして、あなたがなさらないのですか? あなただって弁護士でしょう?」スティーヴンは遠慮なく訊ねた。しかし、その口調からは好奇心以外のものは感じられなかった。
「姉に断わられました」マクシミリアンは正直に言った。「もし、この世に、わたしと創世記に出てくる蛇しかいなかったとしても、わたしにだけは決して弁護は頼まない、と」
 ファルローは苦笑した。「・・・創世記の蛇と比較していただいて、光栄です」
 スティーヴンはぷっと吹き出した。そのせりふは、ダルベールにこそふさわしいものだ。ダルベールの方を見ると、彼も苦笑していた。
 マクシミリアンは顔をしかめた。「・・・姉は、あなたが創世記に出てくる蛇だと言ったのではありません。わたしが蛇以下の存在だと言ったんですよ」
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