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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第67章

第1199回

 翌日も、シャルロットとブリッジ夫人はいつものようにお茶を飲んでいた。
 シャルロットは、ブリッジ夫人に訊ねてみた。
「・・・あなたのご主人の暴力は、とてもひどかったんですか?」
 突然のことに、ブリッジ夫人はお茶にむせた。
「ごめんなさい、変な質問をしてしまって」シャルロットは心からわびた。
 ブリッジ夫人はしばらく黙っていた。それから、かの女はこう訊ねた。
「・・・お嬢さまは、おいくつになられました?」
「15です」シャルロットが答えた。
 ブリッジ夫人はその答えを聞くと、もう一度考え込んだ。やがて、その表情に、いつもの優しさが戻った。
「あなたには、婚約者がいらっしゃったんでしたね。それでは、結婚するとはどういうことなのか、お母さまから話は聞いていますね?」
「母はいません」シャルロットが答えた。「母代わりの女性だった人とは、10歳で別れています」
 ブリッジ夫人の表情に愛情めいたものが浮かんだ。「お母さまの代わりにこんな話をするのは、とても心苦しいわ。できれば、他の女性の口から聞いた方が、あなたのためにはいいかもしれない。わたしは、結婚に失敗した女性ですから」
「結婚するというのは、すてきなことじゃないんですか?」シャルロットが訊ねた。
「そうね、そう思って結婚するのが一番いいのかもしれない」ブリッジ夫人は紅茶をすすった。「結婚というのは、結局は、相手の男性次第なのよね」
「あなたは、わたしのフィアンセも暴力をふるうようになると思いますか?」シャルロットが訊ねた。
「わからないわ」ブリッジ夫人が答えた。「それだけは、結婚してみないと・・・」
 そう言うと、ブリッジ夫人は夢見るような目をした。「わたしは、大学の同級生と結婚したんです。結婚するまで、彼のことはよくわかっていると思っていました。彼は穏やかな性格の人でしたし、真面目な学究肌の人間でした。ですから、平穏な結婚生活になると思っていたのです」
 シャルロットはうなずいた。
 そのとき、スミスが部屋に入ってきた。ブリッジ夫人はドアを背にして座っていて、それには気づかなかった。シャルロットの表情が変化したことにさえ気づかないまま、かの女は話し続けた。
「あなたは、なぜ子どもが生まれるか、聞いたことがある?」
 シャルロットは不思議に思って訊ねかえした。「結婚すれば、子どもが生まれるんでしょう?」
 ブリッジ夫人は首を横に振った。「わたしには、子どもがいませんでしたよ。10年も結婚していましたけど」
 シャルロットは困惑したような顔をした。
「わたしも、結婚すれば子どもが生まれると思っていたこともありました」ブリッジ夫人の表情は暗くなった。「夫もそう思っていたようです。だから、3年たっても子どもが生まれる気配さえないと、彼の態度が変わっていったのです」
「彼は、浮気をしたんですか?」シャルロットは安易な発想をした。
「いいえ。暴力をふるうようになったんです」ブリッジ夫人の声まで暗くなった。「彼は、ほとんど毎晩のようにわたしを痛めつけるようになりました。ですが、わたしには暴力から逃れるすべはなかったのです」
「どうして?」シャルロットは恐怖を顔に浮かべた。
 ブリッジ夫人は悲しそうなため息をついた。「・・・それが、夫の権利なんです。妻は夫に従うべし・・・そういうものなのです。そんな理由で、妻が離婚を請求することはできません」
 シャルロットの目に涙が浮かんだ。かの女は、グルノーブル大学でシドニー=ロランが言っていたことを思いだした。『女性は、男性の飾り物に過ぎないのよ』・・・シドニーが恐れていたのは、こういうことだったのだ。
「わたしは、夫が不慮の事故で亡くなる前日まで、彼の暴力に耐えていたのよ」ブリッジ夫人の声が震えた。「もう、あんな日々は二度とごめんだわ」
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