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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第67章

第1200回

「・・・わたしは、決してそんなことはしない」
 その声で、二人の女性はドアの方を見た。
 ジョージ=スミスは涙ぐんでブリッジ夫人を見つめていた。「あなたが望むなら、わたしはあなたに一指たりとも触れることはしません。この命にかけて、誓います」
 そして、彼はブリッジ夫人の足元にひざまずいた。
「こんなつらい経験をしたあなたを、もう一度苦しめたくはありません。あなたが望まないことは、決して求めません。わたしを信じてください」
 ブリッジ夫人はあぜんとしていた。
 シャルロットはくすくすと笑った。「ミスター=スミス、あなたは、大切なことを言い忘れているのでは?」
 彼はシャルロットに目を移し、もう一度ブリッジ夫人を見た。その顔が急に真っ赤に染まった。彼は急に緊張した様子になり、深呼吸してこういった。「どうか、わたしと結婚して下さいませんか、ミセス=ブリッジ」
 そして、もう一度深呼吸し、シャルロットに言った。「・・・わたしは、今、とても緊張しています。シャルロットお嬢さま、今度はどうですか?」
 シャルロットはほほえんだ。「ユーレックさん、プロポーズの返事を聞く相手は、わたしじゃないと思うんですけど・・・?」
 その言葉を聞くと、ブリッジ夫人も真っ赤になった。
「・・・わたし、席をはずしましょうか?」シャルロットは立ちあがった。
「いいえ、そこにいてください、お嬢さま」ブリッジ夫人が事務的な口調で言った。「彼に即答はしませんから」
 そして、スミスに言った。「あなたも、そこにお座りなさい、ミスター=スミス。お茶を入れましょう」
 スミスは、ブリッジ夫人がいつもと同じような手際の良さで紅茶を入れる様子を黙って見つめていた。
「どうぞ」ブリッジ夫人は落ち着き払ってスミスの前にカップを差し出した。
 スミスの方は、スプーンを手に取ろうとして、取り皿の上に落とした。彼の手は震えていた。
「プロポーズって、考えていた以上に緊張するものなんですね」スミスはつぶやいた。
 ブリッジ夫人は若い少女のようにくすくすと笑った。「あなたは、経験がないの?」
「ありません」スミスは真面目な顔で答えた。「こんな申し出をしようと思ったのは、あなたが最初ですから」
「本当かしら?」ブリッジ夫人は彼の手からカップを取り、かき混ぜてから彼に渡した。
「わたしは、初めてあなたに会った日から、ほかの女性と結婚することを考えたことは一度もありませんでした」
「・・・おばかさんね」ブリッジ夫人はつぶやいた。
 そして、かの女は顔を上げた。「それで、21年間、ずっと結婚しなかったというわけ?」
「21年8ヶ月と23日です」スミスが答えた。
「まあ・・・」ブリッジ夫人は絶句した。
 シャルロットは口を出した。「そんなに好きだったら、どうして、もっと早くプロポーズしなかったの?」
「わからなかったからです」スミスが答えた。「かの女は、ずっと『結婚なんてもうこりごりよ』と言い続けていました。その言葉の本当の意味が、今日までわかりませんでした」
 ブリッジ夫人はため息をついた。「今も、本当にわかると言えるのかしら?」
「わかると思いますよ。《思います》としか言えませんが・・・」
「いいえ、本当にわかるとは思えないわ」ブリッジ夫人は優しく言った。「それに、わからないほうが幸せなのよ。特にお嬢さまには、一生わからないでいてもらいたいわ」
 シャルロットは何と返事をすべきか迷った。
「誰だって、結婚する前には、そんな不幸を想像したりはしないものよ。彼は、結婚前にはとても優しい人だったわ・・・」ブリッジ夫人の口調は変わらなかった。そして、スミスの目を見つめた。「あなたも、できない約束はすべきではないわ、ミスター=スミス」
 スミスはかの女を見つめ返した。「わたしの話のどこが納得できないと言うのですか?」
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