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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第67章

第1202回

 シャルロットはおずおずと言った。「・・・痛いのは、はじめだけじゃないんでしょう? たしか、あなたの話ではそうだったと思うんだけど」
 ブリッジ夫人はうなずいた。「ええ。その通り。でも、いつも同じように痛いというわけじゃないの。初めてのときは、とくに痛いのよ。どうしてかというと・・・」
 かの女は真っ赤になって口ごもった。
 スミスは優しく言った。「子どもを身ごもるためには、男性の協力が必要だからです」
 シャルロットは彼を見つめた。
「その儀式を初めて行うとき、男性は、女性が子どもを出産するのに必要な準備をしなければならないことになっているんですよ。とくに、最初の時には、女性にとって激しい痛みが伴うのです」スミスが続けた。「・・・簡単に言えば、初めてだから、痛いんです。だけど、痛いのはたいてい最初だけです。ミセス=ブリッジがそうでなかったのは・・・」
 彼はためらってから続けた。「・・・相手の男性が、かの女を思いやらなかったからではないでしょうか」
 シャルロットは黙っていた。
「男性に思いやりがあれば、女性にさほど痛みを感じさせないはずです」そして、彼は優しくブリッジ夫人を見た。「彼は、むりやりあなたを・・・はじめてのときも、そのあとも・・・。そうでしょう?」
 ブリッジ夫人は、うつむいていた。
「いや、もしかすると、足りなかったのは、思いやりではなく、経験かもしれない。おそらく、彼は、あなた以外の女性を知らなかったのだと思いますよ」スミスが言った。
「あなたは、経験豊富なの、ユーレックさん?」シャルロットが訊ねた。
 スミスは思わずお茶にむせた。彼は目を白黒させ、ブリッジ夫人を見た。そして、彼は静かな口調で言った。
「一般的に、男性は、経験が豊富なことを自慢しがちです。男性は、愛していない女性とでも浮気ができる動物だからです」スミスは赤くなった。「・・・ですが、正直に告白しましょう。わたしは、一度も経験がありません。あの日以来、他の女性に興味を持ったことは一度もありませんでしたから」
「・・・わたしは、むしろ、夫が浮気してくれればいいと思っていました」やがて、ブリッジ夫人が絞り出すような声で言った。「ほかの女性と楽しんで欲しかった。わたしのことは放っておいてもらった方が、どれだけ幸せだったことか・・・」
 彼は思わずかの女の手に自分の手をのせた。「アン」
 その優しい口調に、かの女は彼を見つめた。
「あなたのつらかった生活のことを思えば、わたしは決して急ぎません」彼は言った。「わたしは、待ちます。あなたがわたしを愛してくれるまで、ずっと・・・」
「おばかさん」ブリッジ夫人が泣きながら言った。「わたしだって、ずっとあなたがわたしの気を引こうとしていたことを知っていたわ」
「・・・そうでしょうかね」スミスが静かな口調で言った。「ですが、わたしだって、いくら酔っ払っても、あなた以外の女性にあの傷を見せようとしたことなんか、一度もありませんでした」
 ブリッジ夫人はそっとうなずいた。「あれがあなた流の求愛行動だと言うことくらい、わたしにだってわかります。だてに結婚していたわけじゃないわ」
「じゃ、21年も、あなたはわたしをじらしていたわけだ」スミスはほほえんだ。
 ブリッジ夫人は首を振った。「じらすつもりはなかったわ。その気にならなかっただけ。そして、今もそうよ」
「あなたが考えを変えるまで、待ちます」スミスが言った。
「でも、あと21年待ったら、あなたはよぼよぼのおじいさんだわ」
「そのほうがいいんじゃないかしら?」スミスが静かな口調で言った。「よぼよぼの年寄りなら、あなたに無理強いはしないだろうから」
 二人の握りしめた手の上に、再び涙の粒がこぼれ落ちた。
「わたしがあなたなら、今すぐに彼のプロポーズを受けますわ」シャルロットが言った。
 そのとき、彼らの後ろから凛々しいバリトンの声がした。
「・・・わたしもだ」
 彼らは全員声のする方を見た。
 そこには、いつの間にかヴィンツェンティが立っていた。
「だんなさま・・・?」スミスは驚いて手をはなした。
「結婚式には、もちろんわたしも呼んでもらえるんだろうね?」ヴィンツェンティはにっこりしてそう言うと、あいている椅子に座って、スミス、ブリッジ夫人の順に見た。
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