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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第67章

第1204回

 執事と家政婦長が結婚するとなると、簡単な話ではすまなかった。彼らが新婚旅行に行ってしまうと、屋敷が混乱するのは目に見えていたからである。彼らは、結婚予告を出し、3ヶ月後の9月に結婚式を挙げることが決まった。ヴィンツェンティは、新婚旅行として、彼らに3週間のカナダ旅行をプレゼントした。本当は1ヶ月と提案したのだが、彼らが留守して屋敷が機能するのは3週間が限度だと、彼ら自身が判断したのである。
 ところが、その9月になると、屋敷の中でさらに問題が起こった。
 ある日、シャルロットは台所で、女性たちが騒いでいる現場に出くわした。かの女たちは、何か口論しているようだった。シャルロットが顔を出すと、かの女たちはシャルロットをそこから追い出そうとした。執事のスミスさえ、シャルロットに何か隠し事をしているように見えた。
 シャルロットは、ウラディーミルの部屋に行った。彼は、屋敷内でのできごととは無関係の世界にいた。彼は10月に始まるシカゴ国際ピアノコンクールの予選のための準備で忙しかったのである。彼は、シャルロットの励ましを受け、自分の実力を試す決心を固めたのだった。シャルロットの目から見ても、彼は、コンクールで、悪くても3位までには入賞できると思われた。今の彼は、出会ったときの彼とは別人だった。室内楽の経験が、彼の音楽性の幅を拡げたようだった。いや、人間的にも大きく成長していた。
 シャルロットは、彼がベートーヴェンの<アパッショナータ>を弾き終えたとき、彼に訊ねた。
「最近、屋敷の人たちが、わたしに何か隠しているようなの。心当たり、ない?」
 ウラディーミルは顔をくもらせた。「隠しているのなら、わざわざ聞く必要はないのでは?」
 シャルロットはすねたような表情になった。「つまり、わたしにだけ隠している、ということなのね?」
 ウラディーミルは返事しなかった。しかし、その表情からすると、彼は<秘密>を知っているようだ。
「どうして、わたしにだけ・・・?」
 ウラディーミルは顔をしかめた。「子どもには聞かせられない話だからだ」
「なぜ、こんなときだけ子ども扱いするの? わたしだって15なのよ。もう、子どもじゃないわ」
「じゃ、結婚前のお嬢さんに聞かせるような話じゃない、と言い直そう」彼はそう言うと、面倒くさそうに楽譜をめくった。「練習の邪魔をするなら、出て行ってくれない?」
「まあ、邪魔ですって?」シャルロットはむっとした。「わかったわ。一人で練習なさいな。わたし、コンクールが終わるまで、二度とここには来ませんから」
 シャルロットが本気で出ていこうとするのを見て、ウラディーミルは慌てた。
「わかった。お願いだから、一人にしないで」ウラディーミルはかの女の腕をつかんで懇願した。
「じゃ、話してくれるのね?」シャルロットはにっこりした。
「・・・本当は、話すべきじゃないんだ」ウラディーミルはぼそっとつぶやいた。「実は、調理場にいるヒラリーという女の子が---いや、女の子と言っても、きみよりは年上の19歳だ---妊娠しているとわかってね・・・」
「ヒラリーさんは、結婚しているの?」
 ウラディーミルは目を丸くした。彼は首を横に振った。「結婚していないはずだが、どうして?」
「だって、結婚しなければ、子どもは生まれないんじゃないの?」
 ウラディーミルは、シャルロットの顔を見ているうちに、赤くなった。「いや、そんなことはない」
「でも、大天使ガブリエルがやってきたのは、後にも先にも一度しかないはずよ」シャルロットは真面目に言った。
 ウラディーミルは真っ赤になっていた。「もちろん、大天使ガブリエルの仕業じゃない」
「じゃ、どうして・・・?」
「そんなこと、ぼくの口から説明させないでくれ」ウラディーミルは当惑したように言った。「お願いだから、これ以上のことは、ミセス=ブリッジに聞いてくれないか?」
 シャルロットは、彼が困惑したような表情になっていたので、それ以上のことは聞けないと判断した。
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