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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第67章

第1207回

 シャルロットがあまりにも気落ちしているように見えたので、ブリッジ夫人が言った。
「もちろん、わたしの推測が正しいかどうかはわからないわ。もっと深い事情があったのかもしれない。本当のところはよくわからないの。でも、こういう場合、一方的に女性だけが悪者にされてしまうのよ。ふしだらな女性だ、と中傷されてしまうの。かの女が本当はどんな子なのかは、みんな知っているわ。それでも、その噂は、かの女につきまとっていくことになるの」
「だけど、ヒラリーは優しいひとだわ。かの女が不幸になるなんて、我慢できないわ」シャルロットは抗議した。「かの女が、相手の男性と結婚できる道は残されていないの?」
 ブリッジ夫人は首を横に振った。「無理ね」
「どうして!」シャルロットは悲痛な声を上げた。
「だから、自分の行動をきちんと律する必要があるのよ」ブリッジ夫人が言った。「せめて、いわれのない侮辱を受けないようにね」
 そして、かの女は声を潜めた。「・・・でも、ヒラリーは幸運な方だわ。かの女と生まれてくる子どもには、少なくても生活の心配だけはないわ。子どもが21になるまでは、十分すぎるほどの資金援助が約束されていますから」
 シャルロットはびくっとして上半身を起こした。「・・・子どもの父親は、ヴィンツェンティおじさまなの?」
 ブリッジ夫人は一瞬驚いた表情を見せたが、ゆっくりと首を横に振った。「いいえ。彼は女性に言い寄ることはないわ。彼にとっては、メアリー=アン以上の女性は、この世に存在しないから。それに、彼の子どもたちは、もう母親が必要な年を過ぎているわ。彼が結婚を考える必要はどこにもないわ」
 そして、かの女は寂しそうに笑った。「・・・そして、彼ならば、間違いなくヒラリーと結婚していたはず」
 シャルロットは少し考え、急に顔を上げた。わかった、彼の二人の息子のどちらかだ!
 ブリッジ夫人は、シャルロットの表情を見てから続けた。「・・・運が悪ければ、ヒラリーがどうなっていたか、わたしの口からは説明しません。世の中には、不条理なことが多すぎます」
 そして、かの女はシャルロットから離れた。かの女は少し大きな声---普段のかの女の音量に戻って言った。
「お嬢さま、他人の失敗を教訓にしなければなりません。わたしは、あなたのことが心配なんです。あまりにも無防備なので・・・」ブリッジ夫人は顔をくもらせた。「こういうことは、母親の口から、もっと早く聞いておかなければならなかったのです。今のあなたには、悪い男性の手に落ちないように、気を配ってあげなければならない存在が近くにいません。だからこそ、あなたには人一倍用心して欲しいんです。そうでなくても、あなたのように美しいお嬢さんは、無防備でいてはいけないのに・・・」
「わたしは、美しくなんかないわ」シャルロットはため息をついた。「美しくなれるとも思わない」
 ブリッジ夫人はほほえんで首を振った。
「本当よ。わたしはこれまで、目以外、美しいと言われたことなんかないわ」シャルロットは気落ちしたように続けた。
「あなたの目は、確かにきれいですよ。それに、わたしは、あなたの笑顔が好きです」ブリッジ夫人が言った。「これからも、いつも、そうやって笑っていられますように・・・」
 そう言いながら、かの女は涙ぐんだ。
「ミセス=ブリッジ」シャルロットはびっくりして声をかけた。
「幸せになって下さい、お嬢さま」
「ええ、できれば、あなたのように」シャルロットは優しく言った。「ユーレックさんは、きっとあなたを大事にしてくれると思いますよ」
 ブリッジ夫人は、自分の娘にするようにシャルロットを抱きしめた。
 その3日後、ジョージ=スミスとアン=ブリッジは、ささやかな結婚式を挙げた。そして、二人はそのまま新婚旅行へ旅立っていった。
 シャルロットは、汽車の窓から手を振る二人を見つめていた。この世にこれ以上の幸せはないというような表情をした二人は、全員に手を振りかえした。
 これが彼らとの永遠の別れだということを、このとき、シャルロットは心のどこかで感じていた。だから、かの女は二人をほほえんだまま見送ったのである。ブリッジ夫人---いや、スミス夫人が好きだと言ってくれたほほえみを浮かべて・・・。
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