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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第71章

第1278回

『ねえ、ウラディ、わたしには、あなたよりも好きな人がいるの。あなたにだってわかっているでしょう?』
 シャルロットは、15年間コルネリウスただ一人を見つめて生きてきた。たとえ、彼が婚約を解消したいと言ってきても、かの女の考えは決して揺らぐことはなかった。彼は気づかなかった。かの女は、あのネックレスを肌身離さず持っていた。あのときでさえ、かの女の首にはあのネックレスがあった。あのネックレスの意味がわかっていたら、彼は、あのとき、鎖を引きちぎっていたに違いない・・・。
 ああ、そうだ。だから、かの女はネックレスを握りしめて泣いていたのだ。気づかなかった。ちっとも気づかなかった・・・。
 シャルロットが帰ってきた。かの女は、コートをコート掛けにかけた。そして、ゆっくりと彼のベッドに近づいてきた。幼なじみの葬式から戻ってきたという表情だ。ずいぶん涙を流したようだ。目の周りがはれぼったくなっている。それにしては、どことなく落ち着いた雰囲気を身にまとっていた。
 幸福・・・?
 ウラディーミルは何か悪い予感がした。彼は、かの女の胸元を見つめた。あのネックレスは、もう首にはなかった。彼はかの女の両手を握りしめ、左手の小指にあの指輪があるのを確認した。
「ロッティ」ウラディーミルはそっと声をかけた。
 シャルロットは両手を引っ込めようとした。彼はその手をぐっと自分の方に引き寄せた。
 シャルロットはとっさに手を引き抜いた。
「ぼくのそばを離れないで」ウラディーミルは悲しそうに言った。「もう、どこにも行かないで」
 シャルロットは眉を少し上げた。「・・・あら、もう聞いているの?」
「何を?」
「・・・また、あなたのカンね」シャルロットはほほえみかけた。「あたりよ。わたし、ちょっと留守にしなくちゃならないわ。義父に会いに行ってきます。退院が決まったそうよ。でも、こちらには戻らないの。ゴーティエ伯父さまがしばらくめんどうを見て下さるんですって」
「ゴーティエ伯父さま?」
「エマニュエル=サンフルーリィのお兄さまよ」シャルロットが答えた。「本当は、養女のわたしがめんどうを見なくてはならないのに、わたしはここでこうしているでしょう? だから、伯父さまが、しばらく一緒に暮らさないかっていって下さったの。わたし、彼らに会いに行かなくてはならないわ。それに、下宿のこともあるし・・・」
「どこにも行かないで」ウラディーミルは不安そうに言った。
 シャルロットは首を横に振った。「行かなくては」
「ぼくを置いて?」ウラディーミルが言った。彼は毛布を握りしめた。「きみは、ぼくから離れようとしている。物理的には、義父さんのところへ行こうとしている。だけど、心はあの男のところに行こうとしている・・・」
 そう言うと、彼はかの女の小指から素早く指輪を抜き取った。
「コルネリウスのところへは、行くな!」ウラディーミルは叫んだ。「そうはさせるものか!」
「返してちょうだい!」シャルロットは青くなった。「お願い、返して」
 そう言うと、かの女の目には涙が浮かんだ。
「こんな指輪が何だというのだ? かわりにどんなのでも買ってあげるよ」
「かわりなんていらない。それでなくちゃだめなのよ」
「なぜ?」ウラディーミルは皮肉めいた口調で言った。「コルネリウスにもらったからか?」
 シャルロットはぎょっとしたように彼を見つめた。知っていたの?
「彼が、これを、きみの指に?」ウラディーミルは、一語ずつ区切って訊ねた。
 シャルロットは彼を見つめ、覚悟を決めたようにうなずいた。
 ウラディーミルは、手のひらの上でもてあそんでいた小さな指輪をじっくりと眺めた。指輪には、コルネリウスの名前が彫ってあった。彼の愛のあかし。
 ウラディーミルは指輪をぎゅっと握りしめ、絞り出すような口調で言った。「・・・だめだ。これは返せない。愛している。きみは、ぼくのものだ」
 そう言いながら、彼はかの女をじっと見つめた。その目は、激しい嫉妬を物語っていた。
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