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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第75章

第1364回

 怪訝そうに見つめるシャルロットに、ゴーティエは言った。
「その直後、フィルとリネットの間に女の子が誕生した。その子どもの誕生には、アルとヴィーヴ、そして彼らの子どもたちも立ち会い、全員がその女の子を祝福した。ザレスキー家とフランショーム家のこれまでの争いに終止符を打つため、アルの息子のコルネリウスと結婚する約束が交わされ、その子どもにはクラリスにちなんだ名前がつけられた。今なら、その唐突な名前の由来が説明できそうだな。アルは、自分の愛する女性の名前を息子のフィアンセの名として選んだんだ。みんなは、アルの父親の名前に由来するシャルロットと呼んだので、その名前の本当の意味に気づかなかったんだ。ところが、それから2週間後、事故が起こった」
「事故?」
「そう、事故だとフィルは言った。小さなシャルロットが突然死してしまったんだ。うつぶせに寝たための窒息死だった。出産直後で精神的に不安定だったリネットは、錯乱し、クラリスに子どもを取り換えようと言った」
 その言葉に皆が驚いた。
「クラリスは思った。自分の娘に比べ、フィルの娘は皆に祝福されて誕生し、皆に愛されている。生まれながらにフィアンセまでいて、幸福な生涯が約束されている。一方、自分の娘はというと、実の父親にまでその存在を否定され、今後父親に会うこともなく暮らしていくことになるかも知れない。フィルとリネットなら、きっと子どもを大切にしてくれる。二人の子どもとして育った方が、この子のためかも知れない。リネットは自分の子どもを失ったが、自分はたとえ伯母としてでも、この子が生きているのを見ていられる。自分の子どもが愛されて育つのなら、生きていてくれるのなら、この子を手放す方がこの子のためなのでは・・・。そう思ったクラリスは、とっさに自分の娘をリネットの腕に押しつけ、自分は横たわっていた赤ん坊を抱き上げ、屋敷全部に聞こえるような大声を上げた。自分の娘が大変だ、誰か助けて、と・・・」
 シャルロットは涙ぐんだ。オーギュストは黙ってその手をぎゅっと握りしめた。
「そして、クラリスは二人に言った。このことは、子どもが16歳になって、この事実を受け止められるようになるまで黙っていて欲しいと。かの女は思ったんだ。フィルとリネットは、自分の娘以上に子どもを愛してくれるはずだ。その二人が自分の両親ではないと聞かされるのは、精神的に十分強くなってからの方がいい。16というのは、エマニュエルが義理の両親から事実を告げられたときの年齢だ」
 シャルロットはうなずいた。その目から涙がこぼれ落ちた。
「クラリスは、自分が死ぬ直前まで、エマニュエルにさえその事実を隠し続けていた。彼は、自分の娘が生きていることに衝撃を受け、さらに、事故で娘を失ったときには深い悲しみに沈んだ」ゴーティエが言った。「ところが、その5年後、一人の少女が、彼の前でクラリスの<悲しき歌>を演奏した。それを聞き、彼は自分の娘が生きていたことに気づいた。そして、彼はかの女を養女としてそばに置くことを選んだ。彼は知っていた。本当のことを話せないことこそ、自分の罪に対する償いなのだと・・・。だが、一番の罰は、自分の娘に、一生<パパ>と呼ばれなかったことだろう。たしかに、きみは彼をパパと呼んだ。しかし、本当の父親だと思って呼んだことは一度もなかっただろう?」
 シャルロットはうなだれた。
「・・・これが、わたしがフィルから聞いた真相だ」ゴーティエはそう締めくくった。そして、彼は懐から封筒を取りだし、シャルロットに手渡した。「フィルはこう言い残した。たとえ事実とは異なっていても、きみは自分の本当の娘だった。きみがいてくれたから、自分は幸せだったと伝えて欲しいと・・・」
 シャルロットはゴーティエの足元に身を投げ出して泣いた。
 ゴーティエはシャルロットの手を取り、こう言った。「きみは、わたしの娘でもあるんだよ。きみは、クラリスがわたしのために残してくれたただ一人の忘れ形見なんだ。フィルはこうも言っていた。『いつか、かの女にはきみの力が必要になるときが来る。そのときには、かの女を守ってやって欲しい。わたしは、きみに---かつてクラリスの父親としてかの女を保護し、今でもかの女を愛している男性に、シャルロットを頼みたい。シャルロットは、クラリスがきみに残した大切な宝物だ。シャルロットに会えば、わたしが言いたかったことがわかるだろう』と」
 そして、彼はかの女を抱きしめ、つぶやいた。「・・・ああ、わかるよ。クラリス、この子は間違いなくわたしたちの愛の結晶だ・・・」
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