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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第84章

第1539回

 シャルロットは、ぼんやりと思い出していた。あたたかい大きな手を。その手はシャルロットの小さな手を優しく包み込み、上の方から声が聞こえた。
『もう一年だけ待っておくれ。来年になったら、きっと迎えにくるから。そして、みんなと一緒に勉強しようね。ね。約束してくれるだろう?』
 その手は、かの女の肩にかけられた。シャルロットはその手の重みとあたたかさを思い出した。
「彼は、ぼくが1位になるように、裏工作をしてくれたんだよ」ヴィトールドが言った。「きみが入学辞退してくれれば、ぼくが奨学金を手に入れることができるからね」
 シャルロットは目を見開いた。
 ヴィトールドはうなずいて見せた。
「まさか、そんなことって・・・」シャルロットは絶句した。
「もっとも、きみは<死んだ>から、彼の努力は結果的には無駄だったわけだが」そう言うと、ヴィトールドはにやりとした。そして、彼は急に真面目な顔をした。「だけど、ぼくがショックを受けたのは間違いない。ぼくは、二度、ショックを受けた。一度目は、自分を負かした女の子が、わずか4歳だったこと。二度目は、その女の子が、事故で亡くなったこと・・・」
 シャルロットはびっくりしたように彼を見つめた。「あなたは、わたしが<死んだ>ことに、ショックを受けたというの?」
 ヴィトールドはうなずいた。
「会ったこともない女の子なのに?」
「会ったことはあった」ヴィトールドが言った。「入学試験の発表の日に。あのとき、きみは、ひとりの紳士に肩車をされていた」
 シャルロットは目をぱちくりさせた。
「あれは、間違いなくきみだった」ヴィトールドが言った。「きみは、こっちを見ていた」
 シャルロットはうなずいた。「ええ。あなたを見ていたの」
 今度はヴィトールドが驚く番だった。「ぼくを?」
「あのとき、ドクトゥールは、『2位の少年がこっちを見ているよ』と教えてくれたの。遠くからだったから、あなたのブロンドの髪しかわからなかった。でも、確かにこっちの方を向いていた。それだけは覚えているわ」
「そして、きみは、赤毛の少年に何かを言った・・・」
「『あの人、きれいなブロンドの髪なのね』と言ったのよ」シャルロットはそう言って遠くの方を見つめた。かの女は、『ペール=トニィと同じ髪だわ。でも、わたしはドンニィの赤毛の方が好き』と付け加えたことを思い出していた。そう言われたとき、赤毛の少年は、自分の髪の毛と同じくらい赤くなって目をそらした。コルネリウスは人一倍恥ずかしがり屋の少年だった。彼は自分の心の中を見せるのを好まなかった・・・。
 ヴィトールドはシャルロットの表情に影が差したのに気がついていた。彼は、かの女がコルネリウスのことを考えていることを知っていた。だから、話題を変えた。
「入学後のぼくは、人一倍努力した。決してそうは見えないように見せかけながら、努力を重ねた。何があっても、二度と2位になることはできなかったから。ぼくがどんなに努力をしたかは、同室だったフランソワ=ジュメール、リシャール=マティス、そしてローラン=ティルニーしか知らないはずだがね。ほかの人たちは、ぼくを<学校始まって以来の秀才>だというが、ぼくがどんなに努力をしてその地位を守ったか、決して知らないだろう。彼らは口がかたい人たちだった。そして、彼らだけがぼくを親友と呼んでくれる。リシャールは、ぼくの努力を知っているからこそ、ぼくを尊敬に値すると言ってくれるんだ。ぼくほど努力をする人を見たことがない、と彼はつねづね言っていたものだ」
 そして、彼はため息をついた。「にもかかわらず、ぼくは、最後の最後で再び2位になった。再び、同じ少女に完敗した」
 シャルロットは即座に言い返した。「あなたは、誰にも負けてはいなかったわ」
「ぼくは、2位だった」
 シャルロットは首を横に振った。「あなたは、いつだって<2番目>ではなかった。一見2番目に見えているときでさえ、あなたは常に1番だった。あなたは、サント=ヴェロニック校の歴史に残る人物だった」
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