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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第88章

第1604回

 リオネルが口を開こうとしたとき、ノックの音がして執事のエルネスト=シュミットが入ってきた。彼は名刺を小さなトレイの上にのせ、シャルロットの前に差し出した。
「若い男性がお見えになっておられますが、お通ししてよろしいでしょうか?」
 シャルロットは名刺を手に取り、驚きを顔に浮かべた。
「客間にお通ししなさい。わたしもすぐに行きます」シャルロットはそう答えた。かの女は立ち上がり、リオネルに言った。「お客さまなんだけど、少しここでお待ちいただけますか?」
 リオネルはうなずいた。
「ミュー」シャルロットはピアノを弾いているオーギュストに声をかけた。「お客さまがお見えになったの。アレックスと一緒に客間に来てもらえるかしら? わたしは先に行っています」
「お客さま?」オーギュストはピアノを引く手を止めた。「ぼくの知り合いか?」
「いいえ、ヴィトールドの知り合いよ。でも、二人きりでは話したくないの。あなたたちに一緒にいてもらいたいの」シャルロットは答えた。
 そこで、リオネルは子どもたちに話しかけた。「大事なお客さまだから、きみたちはここにいなくちゃならない。・・・そうだ、絵本を読んであげよう。何がいい?」
「《ギュスターヴ=フェランの懐中時計》」スタニスラスは迷わずに答えた。
 そのタイトルを聞き、大人たちは一瞬硬直した。しかし、リオネルはすぐに答えた。「・・・わかった。読んであげようね。絵本を持ってきなさい」
 スタニスラスは、楽譜棚---本棚---の方に歩き出した。それを見て、大人たちは自分のやるべき仕事を始めた。
 シャルロットが客間に入ったとき、その男はドアに背を向けたままマントルピースの上の写真を見ていた。
 ドアが開き、衣擦れの音が聞こえて、男は振り返った。
 シャルロットの足が止まった。ブロンドのまっすぐの髪。秋の空のようなすんだ青い目。何も知らずにこの人に会ったら、ヴィトールドの兄だと錯覚していたことだろう。それにしても、こんなにヴィトールドに似ているなんて!
 二人はしばらく黙ったまま見つめ合った。
 先に口を開いたのは男性の方だった。
「ああ・・・なんということだ!」ポーランド語でつぶやいた彼の口調は少し震えていた。それから、彼はフランス語に切り替えた。「わたしの名前は、ライモンド=コヴァルスキー。あなたは、ザレスキー伯爵夫人の親戚の方ですね? ヴィトールドからもらった奥さまの写真にそっくりです。それに、この写真にも。だが、伯爵夫人以上に、あなたは美しい」
 その言葉を聞くと、シャルロットの表情に驚きが浮かんだ。
「いや、こんな時に言う言葉としては、不適切でしたね。ザレスキー伯爵夫人のいとこにあたる方がお亡くなりになったと聞きました。ご愁傷さまです。ヴィトールドから電報をもらいました。すぐに来てほしいと。でも、彼は不在だと聞きました」ライモンドの声はうわずっていた。「彼はいつ戻るんですか?」
 シャルロットは口を開きかけた。
「若いお嬢さんに直接話しかけるのは、礼儀にかなっていないことは存じています。伯爵夫人の紹介なしに、話しかけてはいけないとお思いなんでしょう? わたしは、ヴィトールドのまたいとこで、ポーランドに住んでいます。またいとこといっても、彼は一人っ子でしたから、わたしたちは兄弟のように育ちました」
「存じております」シャルロットは静かに言った。
 その声を聞くと、彼はあっけにとられたようにシャルロットを見つめた。一瞬おいて、彼は言った。
「伯爵夫人が、あなたに、そんなことまで・・・?」
 そのとき、ドアがノックされた。
「伯爵夫人ですね、きっと?」彼はにっこり笑った。その表情は、ヴィトールドのそれを思わせ、シャルロットははっとした。
 最初に入ってきたオーギュストは、さっと青ざめ、ドアのところで立ち止まった。
「・・・悪い冗談だよな?」オーギュストはつぶやいた。彼は、ヴィトールドがそこに立っていると錯覚したのである。
「冗談ですか?」オーギュストの後ろからスティーヴンの楽しげな声がした。「ミュー、そこをどいてくれないと、中には入れませんが?」
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