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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第89章

第1625回

 そのとき、シャルロットの耳に、聞き慣れた男の声が聞こえてきた。リオネル=デルカッセの声だ。
 助かった! シャルロットは一瞬そう思った。
「シャルロット!」リオネルは叫んだ。「何をしているんだ?」
 シャルロットは涙で潤んだ目をリオネルに向けた。「ライの体が動かないの。どこか打ち所が悪かったみたい」
 リオネルはとっさにライモンドの前にかがんだが、「診察は後だ。まずは逃げないと」と言いながら立ち上がった。
「逃げ道は、あのガラス窓かしら?」シャルロットは窓を見て訊ねた。
「いや、今わたしが来たところからだ。さっき、双子が気になることを話したんでね」リオネルはそう言いながら、あたりを見た。彼の目に入ったのは、幼い頃から一緒に育ったクリスティアーヌ=デュラスの変わり果てた姿だった。彼はさっと青ざめた。
「・・・助からなかったんだね・・・」彼はそう言いながら看護師のそばに行き、かの女のために黙祷を捧げた。
 それから、彼は振り返った。「詳しいことは後で話す。結婚指輪を貸してくれないか、シャルロット?」
 シャルロットは驚いて左手を後ろに隠した。
「急ぐんだ。とにかく指輪を渡してくれ」リオネルはそう言いながら立ち上がり、シャルロットの手から指輪を取った。そして、その指輪を看護師の指にはめると、遺体を引きずるようにして半分以上焼けてしまっている続き部屋の入り口へ運んだ。
「しばらく、時間稼ぎをしなくてはならない。クリスには、ちょっとの間きみのかわりになってもらう」リオネルが言った。
「かの女を運び出さなくていいの?」シャルロットは状況が飲み込めていなかった。
「かの女は、すでに亡くなっている。運び出すのがちょっと遅れたからといって困ることはない」リオネルはそう言うと、気を失っているライモンドを背負った。「ハンカチを口に当てて、わたしの後についてきなさい」
 そう言うと、彼は続き部屋とは反対の壁に掛かっていた大きな絵を動かした。
「あなた、ここから入ってきたの、リオネル?」シャルロットは目を丸くした。
「そうだ。ヴィクトールから聞いた。とにかく急ごう」
「彼がこの通路を知っていたなんて・・・」シャルロットはつぶやいた。
「図書室に、この家の見取り図を書いた本があったんだそうだ。ここを見つけたのは、ジェルマン=ベニエらしい」リオネルはそう言うと咳き込んだ。「・・・まずい、こっちにも煙が来ているようだ。いいか、ハンカチを口から離すんじゃない」
 3人が出た先は、屋敷の敷地のはずれだった。そこは、厩舎の入り口だった。火事騒ぎであたりには誰もいなかった。馬たちは静かに眠っているようだ。彼らは誰にも見られずに敷地の外に出て、リオネルの家に向かった。
 3人の子どもたちは、シャルロットの姿を見ると安心したようにすがりついた。かの女は子どもたちを寝かしつけてからライモンドの病室に行った。
「何があったか教えてくれる、リオネル?」シャルロットはライモンドが自分の方を黙って見つめているのを見ながら声をかけた。
 リオネルはちょっと首を傾けた。「今のところよくわからないんだ。子どもたちが、マダム=ジェルメーヌ=ベニエの様子がおかしいと言い始めてね」
「おかしい?」
「かの女は、きみが子ども部屋に姿を見せるちょっと前に子ども部屋にやってきて、マリーとジェルマンが来ていないかと訊ねたんだそうだ」リオネルが言った。「あまり慌てた様子だったので、ヴィクトールが不審がっていたんだ」
「・・・それで、スターシェックとジェリーがどこに行ったのか、彼らは知っていたの?」
「赤ん坊を見ようとしていたらしい。彼らがマダム=ベニエにそう説明したとたん、かの女が真っ青になって部屋から飛び出していったというんだ。あのマダム=ベニエがあんなに慌てた様子を見せたことはまだ一度もない、とヴィクトールは思ったようだ」リオネルが言った。「わたしは、屋敷に戻り、何があったかを確認してくる。それまで、きみたちは行方不明ということにしておくから、ここから一歩も外に出ないで待っていてほしい」
「・・・この足じゃ、出たくても出られないけどな」ライモンドがつぶやいた。
 シャルロットはライモンドの手を握りしめた。「わたしは、彼のそばを離れられないわ。お願い、何があったか、かわりに見てきて、リオネル」
 リオネルは黙ったまま病室から出て行った。
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