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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第89章

第1626回

 宝石店からの帰り道、スティーヴンはT城の方角から黒い煙が上がっているのに気がついた。家に近づくにつれ、あたりの人だかりが増えてきていた。間違いなくT城が火事だと知ると、彼は人だかりをかき分けて前進した。自分が医者だというと、人々は彼のために道を空けた。
<T城>という愛称のとおり、建物は上から見るとTの形をしている。上の横棒に当たる部分が正面になっているので、縦棒に当たる部分は正面からは見えない。縦棒の一番下にあたる場所の1階部分がキッチンになっている。火が出るとすればそこがまず考えられるし、裏に回ってみたところ、確かに縦棒の一番下に当たる屋敷の端から火の手が上がっている。
 スティーヴンは真っ青になった。キッチンの直ぐ上の階---2階の一番はずれの部屋は、シャルロットの寝室になっている。そして、その真上の部屋は子どもたちの寝室だった。彼が見たときには、火はすでに4階に達していた。
 彼は慌ててあたりを見た。シャルロットと子どもたちの姿は見えない。知っている顔は・・・。
「シュミットさん!」スティーヴンは執事を呼んだ。
 落ち着きなくそのあたりを歩き回っていた執事は、その声を聞くと足を止め、振り返った。そして、スティーヴンの姿を認めると、安堵の表情を浮かべた。
「アレックさま、ご無事でしたか」そういうと、うれしそうな表情は一気に消えた。「・・・それで、ほかのみなさまは?」
「わたしは、それを聞こうとしていたのですが」スティーヴンが答えた。「わたしは、今ここに来たところで、ほかに誰とも会っていない」
 そう答えると、スティーヴンは慌てて周りを見た。
「では、シュミットさん、まず全員の安否確認から始めることにしましょう。これから、会う人すべてを正面玄関前に集合させてください。消火の手伝いをしている人たちも含めて全員です。いいですね?」スティーヴンは執事にそう声をかけると、厩舎の方に歩き始めていた。
 約10分後、屋敷にいる使用人たちは家族単位で集まっていた。
「みんな、無事でしたか?」スティーヴンは全員に声をかけた。「家族で誰か安否が確認できない人は?」
「父を見かけた人は?」少年が声を出した。彼の父親は食堂の責任者だ。
「つい2~3分前まで、一緒に消火活動をしていた」誰かが答えた。「シェフは、連絡を聞いてこっちに向かっているよ」
 少年は安堵の表情を浮かべた。
「ほかには?」スティーヴンが訊ねた。
 3分後、使用人たちのほとんどが自分の家族と対面していた。家族と一緒にいないのは、ジェルメーヌ=ベニエ夫人だけだった。涙ぐんで下を向いているかの女のとなりにいた料理人のミシェル=ルノワールが、ようやく声を出した。
「・・・それで、奥さまは?」
 ざわめいていた使用人たちは急に静まりかえった。彼らは、あえてそれを問わなかった。シャルロットと子どもたちがこの場にいないことに気づいていたが、そのことをあえて指摘するものは誰もいなかった。彼らは内心でシャルロットが助からないだろうことを知っていた。かの女の部屋の窓からはすでに黒い煙が上がっている。
 執事が言った。「さきほど、だんなさま方とマルクの3人は、奥さまと坊ちゃま方の様子を見に行きました。それっきり、彼らは戻ってきていません・・・」
 それを聞くと、ベニエ夫人はさっと顔を上げた。「マルクが、中に行った?」
 執事は黙ってうなずいた。
「マリーとジェルマンを探しに?」
 執事はもう一度うなずいた。
「なんてことを!」そう言うと、かの女はとっさに建物に近づこうとした。隣に立っていたミシェルは慌ててかの女を止めた。
「止めないで! 彼らを連れてこなくては!」ジェルメーヌの声がつまった。
「マルクが、妻子を連れて戻ってくるよ」ミシェルは優しく声をかけた。「落ち着くんだ、ベニエ夫人」
 しかし、ジェルメーヌは彼の手を振り払い、屋敷の裏手に向かって駆けだした。スティーヴン、シュミット、ミシェルの3人はかの女を追って走り出した。
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