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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第89章

第1628回

 リオネルは、怪我人が運ばれた病院、遺体安置所を回ってから屋敷に行った。
 リオネルがT城に戻ったとき、使用人たちは執事の案内で庭のはずれにある物置の方へ歩き始めていた。リオネルの問いに対し、執事は、スティーヴンの指示で、できるだけ火元から離れたところで一緒に行動するように言われていることを説明した。若い男性たちの何人かは、スティーヴンたちと消火に回っているということだった。今のところ、大きなけがをしている人はいないが、やけどをしている人は何人かいるようだ、という話を聞くと、リオネルは屋敷に向かった。
 スティーヴンは、消火活動をしている男性たちと一緒に仕事をしていた。どうやら、医者が必要な人は周りにはいないようだ。火の勢いは弱くなっており、まもなく鎮火しそうだった。
「スティーヴ!」リオネルは大きな声で呼びかけた。
 スティーヴンは顔を上げ、あたりを見渡し、リオネルの姿に気づいた。彼は手に持っていたバケツを下に置き、リオネルのそばに駆け寄った。
「怪我人はいないのか?」
 スティーヴンはうなずいた。「今のところは、ぼくの手が必要な人はいないようです」
 それで、リオネルもスティーヴンの後に従った。
 しばらくして、火はほぼ鎮火した。消火活動をしていた男性たちは、とりあえず焼け残った場所で仮眠を取ることにした。家族がいる人たちは、家族が避難している場所に向かった。どうやら、一時の休息が必要なようだ。リオネルは、シャルロットたちのことを話さないままスティーヴンから離れた。彼は、知っている顔を探しながら焼け残った場所に戻り、シャルロットの家族の誰にも会わないまま、執事に渡された毛布にくるまって仮眠を取った。
 翌朝5時過ぎに、リオネルはスティーヴンに起こされた。
「アンジェリーク---シャルロットの赤ん坊を見ませんでしたか?」スティーヴンは静かな口調で訊ねた。
「いいや」リオネルは半分寝ぼけたように答えた。
「では、ブーレーズ夫人は?」
 リオネルは首をかしげた。
「おかしいな。どうしてかの女たちはこのあたりにいないんだろう?」
「どうして、って?」
「アンジェリークは、やけどをしている。簡単な手当はしたけどね」
 リオネルは現実的な返事をした。「赤ん坊にミルクを飲ませてくれるところに行ったんじゃないのか?」
「具体的には、誰のところに?」
 スティーヴンは首をひねった。「近頃、赤ちゃんを出産したのは・・・」
「・・・アンジェルスだけですよ」執事はそう言いながら通り過ぎた。
 その答えを聞くと、スティーヴンはくすっと笑った。アンジェルスというのは、厩舎にいる7歳の牝馬の名前だ。かの女の父親はあの白馬ブランシャールだった。
「アンジェルスでは、ミルクを飲ませるのには不安だな」スティーヴンは小声で言った。
 リオネルは、スティーヴンがまじめに考えているのかジョークを言ったのか、ちょっとのあいだ考えた。
「それにしても、どうして子どもの泣き声が聞こえないんだ?」スティーヴンはまだ頭をひねっていた。「ブーレーズ夫人がそんなに遠くまで行くとは考えられないんだけど?」
 リオネルもその意見には賛成だった。
 そうしているうちに、彼らの周りに人が集まり始めた。スティーヴンは、翌朝、全員の点呼をすると告げたことを思い出した。
 半日休暇は終わっていた。集まったのは、屋敷にいる人間のほぼすべてだった。そこにいないのは・・・。
 スティーヴンは重々しく言った。
「みんな、おはよう。今日は、昨日とは一転して悲しい朝となった。疲れているとは思うが、今日は・・・片付けを手伝ってほしい。わたしたちは・・・遺体安置所に行ってから、みんなと合流することにする。では、いったん解散しよう」
 その言葉を聞き、めいめいがその場を離れ始めた。
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