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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第90章

第1643回

 ところが、小さな赤ん坊は、コルネリウスが手を離すなり大泣きし始めた。
 クラリスは赤ん坊をあやしながらつぶやいた。『まあ、この子ったらこんなに小さいのに、フランショーム家の人間がわかるんだわ』そして、かの女たちは去って行った。
 コルネリウスはあのときと同じように赤ん坊の手を握った。赤ん坊はうっとりとしたようにコルネリウスを見つめた。
 コルネリウスは振り返り、スティーヴンに声をかけた。
「ティーヴィ、この子がほしい」
「この子には、すでに婚約者がいるぞ」スティーヴンはそう返事した。
 コルネリウスは真っ赤になった。「そうじゃない。ぼくは、この子を引き取って娘として育てたいんだ」
「さっき、きみはこの子を拒んだよね」スティーヴンはそう言い、コルネリウスたちに座るよう身振りで示した。
 ソファに座ったコルネリウスに、スティーヴンはスカーフでくるんだ包みを手渡した。
 コルネリウスはその包みを開けた。中から封筒が出てきた。
「・・・きみの字じゃないのか?」サルヴァドールが小さな声で言った。
 コルネリウスは黙ってうなずき、一番上にあった封筒を取った。そして、くるっとひっくり返し、再度宛名を見た。封が切られたあとはない。彼はほかの封筒も手にして、どれも封が切られていないことに気がついた。
「この封筒は、焼け跡から見つかった。シャルロットあてのものだが、きみが出したもののようだから、きみに処分を任せようと思ってね」
「シュリーは、封筒を開けなかったんだね?」コルネリウスが言った。
「おそらく、かの女はこの封筒の存在を知らないまま亡くなったに違いない。この封筒は、机の奥に隠されていたんだ。もし、今度の火事がなかったら、これが発見されることもなかったろう」スティーヴンが言った。
「・・・かの女の机の中にあったのか?」コルネリウスはそう訊ねた。そうであってほしくない、とその顔には書かれていた。
「まさか」スティーヴンは答えた。「かの女が、きみからの手紙を開けずに、引き出しの一番奥に隠すと思うか?」
 コルネリウスは沈黙した。彼が何を考えているのか、親友のサルヴァドールでさえ読み取ることはできなかった。
 以前、かの女は、彼からの手紙を受け取っていないと手紙に書いてよこしたことがあった。あのときには、さほど深く考えなかったが、彼の手紙がかの女の手に渡らないよう、かの女の目に触れる前に誰かがわざと隠してしまったことが、これで証明された。その人物は、悪意を持って手紙を隠した、シャルロットがコルネリウスを信じられなくなるように。
 ローザンヌに来て以来、コルネリウスは手紙さえよこさない。もしかすると、コルネリウスは自分のことなど、もう何とも思っていないのかもしれない。その誰かは、手紙を隠すことによって、少しずつ彼の誠意を疑うようにさせ、最後にコルネリウスがほかの女性と婚約するかもしれないという新聞記事を見せた。ショックを受けたかの女は、ついに彼をあきらめた。あきらめるという選択肢しかかの女にはなくなっていた。スティーヴンは、手紙が<誰の>机の引き出しから見つかったかは言わなかった。しかし、かの女の机でないとすれば、答えは一つしかない。当時、かの女のそばには二人の男性がいた。そのうちの一人は、普段から自分をかの女のガーディアン=エンジェルだと言い続けていた。その彼に、かの女と自分を引き離す意図があったとは思えない。だとすれば、考えられる人物は残りの一人だ。
 スティーヴンは、黙ったままコルネリウスのポーカーフェイスを見つめていた。彼は、あえて手紙がどこから出てきたか正確な場所を告げなかった。コルネリウスがどういう結論を出すのかを見極めたかったからだ。コルネリウスがどんな結論を出したのかをその表情から読み取り、彼はコルネリウスにこう告げた。
「ぼくは、きみにだけはアンジェリークを渡さない。子どもの父親を憎んでいる男が、子どもを本当に幸せにするとは思えないからだ」スティーヴンはコルネリウスの目を見つめていった。「こうなる前に、シュリーはこう言った。アンジェリークには3人の父親がいる。ミューは名付け親、ライモンドは10歳になるまでの保護者、そして、ぼくがサント=ヴェロニック校に入ってから結婚するまでの父親になってほしいと言った。しかし、ミューは火事で亡くなり、ライモンドは大怪我を負った。今、アンジェリークを保護できるのはぼくだけになってしまった。ぼくたちはみな、アンジェリークの幸せを望んでいる。アンジェリークが幸せになることで、天国のかの女の両親を安心させてあげたい。ぼくは、自分がかの女を育てようと思っているが、同じ思いの人間にかの女を託すことも辞さない。それがかの女の幸せのためならば。だが、今のきみには、かの女の父親になる資格はない、そうだろう?」
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