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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第三部」
第90章

第1644回

 コルネリウスはうなだれた。彼は膝の上にのせた両手を固く握りしめていた。その手の中で、封筒を包んでいたシャルロットのスカーフがくちゃくちゃになっていた。
「・・・スカーフが・・・」サルヴァドールは小さな声で言った。「それ、プティタンジュのものじゃないのか?」
 ノルベールはうなずいた。彼は、そのスカーフに見覚えがあった。以前、サヴェルネ家にいた頃、かの女が身につけていたスカーフの一つだ。『似合っているよ。きみの目の色と同じだね?』ノルベールがそう褒めたとき、シャルロットがうれしそうに笑ったのは、もう何年前のことだろう・・・。
 コルネリウスははっとして、スカーフを手に取った。彼はそのスカーフを顔に近づけた。優しく口づけをするような動作をしたあと、彼はスカーフを丁寧にたたみ、ジャケットの内ポケットにしまった。手紙の方は、ほとんど無造作と言えるくらいの調子で左右のポケットに突っ込んだ。そして、唐突に立ち上がった。
「シュリーに会わせてほしい。いや、会っておきたい」
「やめたほうがいい」スティーヴンが止めた。「黒焦げになっていて、以前のかの女の面影はない。もし、かの女が生きていたら、『こんなわたしを見ないでちょうだい』と言うに違いない」
「どんなに変わり果てていようと、ぼくの気持ちは変わらない」コルネリウスははっきりと言った。「かの女の忘れ形見を引き取ることができないというのなら、せめてかの女と最後に面会したい。かの女がどんな姿になっていようと、ぼくはかの女に『きれいだよ』と言ってあげられる」
 スティーヴンの目に涙がたまった。その言葉に偽りはない、彼にもそれが確信できたからだ。
「・・・わかった。決して後悔しないのなら、ぼくの後についてきてほしい」スティーヴンはそう言って立ち上がった。そして、振り返ってシャルロットの友人たちに声をかけた。
「あなたたちはどうしますか?」
 ノルベールは答えた。「もし、かの女がそう望むのであれば---かの女が、自分の今の姿を友だちには見せたくないと思うくらい変わってしまったのだとしたら---ぼくはかの女の希望に添いたい」
 スティーヴンはうなずいた。
「ぼくも遠慮します」サルヴァドールも言った。
 しかし、スティーヴンがコルネリウスを、遺体が安置されている広間に案内しようとしたとき、サルヴァドールとノルベールも後に従った。
 部屋に入ったところで、スティーヴンは3人に訊ねた。
「本当に、かの女に会っておきたいんですね?」
 コルネリウスだけがうなずいた。
「今なら、まだ引き返せますよ」スティーヴンは念を押した。
「会います」コルネリウスは答えた。
「わかった。ついてきなさい」スティーヴンが言った。
 コルネリウスは後に従った。だが、残りの二人は、少し離れたところからコルネリウスを見守ることにした。
 スティーヴンとコルネリウスはいくつかの棺の前を通り過ぎ、シャルロットの名前がついた棺の前に到着した。スティーヴンは軽くひざまずいて祈ってから、ゆっくりと棺のふたを開けた。
「・・・かの女にお別れを言ってあげてくれ、ドンニィ」
 コルネリウスは、棺の前でひざまずいた。そして、優しい口調で言った。
「ごめんね、シュリー。そばにいてあげられなくてごめん。助けてあげられなくてごめん」そして、彼はシャルロットの黒こげになった手をそっとなで、優しくキスした。「きみは、いつだってきれいだよ。何万回だってそう繰り返してみせる・・・。頼むから、起きてくれ・・・そして、今度こそ一緒に暮らそう・・・いつまでも・・・」
 その言葉を聞き、スティーヴンは涙ぐんだ。
 コルネリウスは、シャルロットの耳元---と思われる部分---に向かってそっとささやいた。その場にいる生者には聞こえないくらい小さな声だった。ただ、スティーヴンだけは唇の動きで彼の言葉が読み取った。
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