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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第一部」
第14章

第265回

 コルネリウスは、シャルロットに言った。
「あさって---6月28日---隣町のクラリスおばさまを訪ねることになっている。ロベールおじさまが、<コリーヌ=コンソナンス>のクラリス=ド=ヴェルモンの家に行くんだけど、きみもついておいで、って言ったの」
 シャルロットは、はっきりしない反応を示した。
「一緒に行かない?」
「・・・ペール=トニィが行くなって。あそこは、<恐い家>なんですって」
「なぜだろう。それに、どうして、ドクトゥールは、きみをクラリスおばさまに会わせたくないんだろうね?」
 シャルロットは、あきらめきった表情になって、大人っぽい口調で言った。「何かわけがあるのよ」
「<恐い家>か」コルネリウスがぼんやりと繰り返した。「トニィおじさまがそう言うんだから、たぶん正しいんだろうな・・・」
「もちろんよ」シャルロットはそう答えたが、今度だけは、なぜか自分の答えに確信が持てなかった。それがどうしてなのか、かの女にはわからなかった。それでも、かの女は、その問いの答えを考えようとした。かの女は、ほぼ一日中、コルネリウスが<恐い家>に行くと言うことだけを考えていた。
『どうして、ドクトゥールは、きみをクラリスおばさまに会わせたくないんだろうね?』コルネリウスの単純な問いが、かの女の中で繰り返された。
 やがて、かの女は答えを見つけた。<恐い家>に行きたい。クラリスおばさまにその問いをぶつけてみたい。
 シャルロットは、こっそりと屋敷を抜け出した。かの女は、ひとりきりで外に出たことがなかった。外出するときには、誰か大人と一緒でなければ、かの女の父親は決して許さなかったのである。
 かの女は、正面玄関に面している大通り---ジャン=ジャック=ルーヴェ大通りという名前であったが---を、東に向かって歩き出した。その通りは、屋敷から見て東西を走っている。この屋敷は、街の西はずれにあるため、西に向かえば隣町である。ただ、かの女は、これまでの外出経験から、オート=サン=ミシェルの街が東にあることを知っていた。通りをまっすぐに行けば、やがて<コンソナンス通り>にぶつかる。そして、その通りをまっすぐに行けば・・・。
 かの女は、自分で歩いてみて、隣町というのがどんなに遠いところなのかがはっきりわかった。かの女は<コンソナンス通り>という看板を探した。ところが、いくら歩いてもコンソナンス通りは見つからなかった。とうとう、かの女は、自分の足では隣町に歩いていくのは不可能だと悟った。
 そのとき、かの女の前で一台の馬車が止まった。かの女は、中から研究所のブリューノ=マルローが降りてきたのを見て、勝負が終わったことがわかった。かの女は、馬車で隣町に送ってもらうどころか、反対に家に連れ戻される羽目になった。
 彼は、シャルロットにとっては厳しいお目付役の一人であった。
「今回だけは、あなたが黙って屋敷から出たことは誰にも言いません。でも、次にこんなことがあったら・・・」そう言って、彼はシャルロットをにらみつけた。シャルロットは、ほかの人に対してだったら、無理にでも威厳を取り繕っただろう。が、ただ一人、ブリューノ=マルローにだけは、それが通じなかった。それだからこそ、かの女は彼を恐れていた。かの女は、彼に脅されてしゅんとしてしまった。「・・・いいですね、ロッティさま?」
 シャルロットは涙ぐんでうなずいた。
 ブリューノ=マルローは、紳士的な態度で、かの女が馬車から降りるのを手伝った。
「お帰りなさいませ、ドクトゥール=マルロー・・・」執事のマクシミリアン=シュミットは、馬車からシャルロットが降りてくるのを見て仰天し、次の言葉を失った。
「おじょうさまと一緒に、薬屋を見てきたんだよ」ドクトゥール=マルローは、彼にほほえみかけた。
「ただいま、シュミットさん」シャルロットは彼にほほえみかけ「・・・ペール=トニィには内緒よ」と付け加えた。
「・・・」マクシミリアン=シュミットは思わず絶句した。
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