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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第一部」
第17章

第313回

 病気がよくなると、シャルロットはまた勉強を始めた。ドクトゥールは、子どもたちを外に出す目的で、二人に馬をプレゼントした。シャルロットにはミートという名のポニーを、コルネリウスにはクレールヴァルという名のサラブレッドを買ったのである。
 これまで、研究所にも、一頭、馬がいることはいた。白馬フォンテーヌブローの孫にあたる、リユーブランという芦毛の6歳馬だった。このリユーブランにも、祖父と同じ欠点があった。つまり、ドクトゥール以外の人間が乗ることができなかったのである。そういうわけで、乗馬をさせるには、新しい馬が必要だったのである。
 子どもたちに馬を買い与えたとき、ずっとクレールヴァルの世話をしていた馬丁も一緒に雇われた。彼はアランと呼ばれていた。アランが名前なのか名字なのか、誰も知らなかった。
「このクレールヴァルは、イギリスではすばらしい競走馬でした」から始まるアランの話に、子どもたちは夢中になった。そして、同じ話を何度も聞きたがった。「この馬は、連続11勝もしたんです。そして、一度も負けずに引退しました。クレールヴァルは、どんなに後ろの方を走っていても、最後の直線になると必ず飛び出してくるんです。クレールヴァルがほかの馬を抜くとき、ほかの馬が止まって見えると言われたほど、ものすごいスピードで走る馬でした。引退レースでは、なんと12頭を抜いたんですよ」
 その話が本当かどうか、子どもたちは知らなかった。おとなしくて人の言うことをよく聞くこの馬が、そんなすごい馬だと子どもたちが信じたのは、この馬が真っ黒だったからかも知れない。
 二人の乗馬の練習は、勉強の合間をぬって続けられた。5月になる頃には、二人とも自分で馬に乗れるようになっていた。
 ある日、コルネリウスは、いつものクレールヴァルではなく、隣でのんびりとしているようにみえたリユーブランに目をつけた。彼は、リユーブランが厄介者だと言うことを知らなかった。近くにアランがいなかったので、誰も彼に忠告する人はいなかったのである。彼は、馬の世話をしているもう一人の青年、デュポンに頼んで、リユーブランに乗せてもらった。
 リユーブランは、当然のことのように、コルネリウスを落とそうとした。コルネリウスは手綱をしっかりとつかんでいた。その姿をシャルロットがミートの上から見ていた。かの女は、面白い見せ物が始まったとばかり喜んで見ていた。コルネリウスは、それをみて腹がたった。
「ムッシュー=デュポン、ユーフラジーを前に乗せてくれない?」
 デュポンは、首を横に振った。「4歳のおじょうさまでは・・・」
「笑われては、我慢できない」コルネリウスが言い張った。
 デュポンは仕方なく、シャルロットをリユーブランに乗せた。コルネリウスの前だったので、かの女は馬のたてがみをつかみ、手綱はコルネリウスに任せていた。デュポンが引き綱を持っていたので、馬は暴れてはいたが、なんとかその場にとどまっていた。シャルロットは、まだ、自分が危険であることに気づいていなかった。
 馬は、子どもたちに自分を抑えることができないと気づいた。いきなり竿立ちになり、デュポンがびっくりして引き綱を放してしまったとたん、馬は走り出した。そして、どんどん加速した。
「・・・ねえ、ドンニィ、もう止めてもいいのよ」シャルロットがささやいた。
「とんでもない。さっきから、止めようとしているんだ」コルネリウスが言った。
「止まってくれないの? どうやれば止まるの?」
 コルネリウスは手綱をシャルロットにわたし、やり方を教えた。シャルロットは、言われたとおり試してみたが、どうしようもなかった。リユーブランは、4歳の子どもの手に負える馬ではなかった。シャルロットは、初めて馬に対して恐怖を覚えた。
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