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年代記 ~ブログ小説~ 

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「年代記  第二部」
第18章

第328回

 あたりは暗くなってきていた。雪も降ってきた。ナターリアは決心し、うなずいた。
 チャルトルィスキー公爵の表情が明るくなった。
 彼は、自分が乗ってきた馬車を帰らせ、小さな馬車を呼んだ。彼は、自分の立場を離れ、ただの男性として振る舞うことに決めたらしかった。彼は、ただの一人もボディーガードさえつけずに、かの女をレストランにエスコートした。食事が終わる頃には、二人は昔からの友人のようになっていた。ナターリアは彼に好意を持ち始めていた。彼が言ったように、かの女は、彼と食事をしたことを後悔しなかったばかりか、ブルマイスターとの約束を思い出しもしなかったのである。
 夕食後、二人は普通の乗合馬車に乗った。そして、彼はかの女を自宅まで送り届けた。
 かの女は、雪で濡れたコートを乾かすため、彼をサロンに通した。
 そこは、小さな応接間だったが、たった一つの贅沢品---暖かい暖炉が用意されていた。
 二人は、暖炉の前の椅子で、黙ったままお茶を飲んでいた。
 やがて、彼は暖炉の上の時計を見つめ、こう言った。
「・・・あと1時間で、わたしは、またチャルトルィスキー公爵に戻ることになります。1時間後、ヴォイチェホフスキーが迎えにくることになっています」彼は残念そうだった。
「シンデレラの気分かしら?」ナターリアが言った。「・・・いいえ、反対ね。シンデレラは、12時になると、元のみじめな女の子に戻ってしまうんですもの。あなたは、12時になると、王子様に戻るんですよね?」
「いや、シンデレラですよ。わたしにとっては、1時間後の方がみじめだから・・・」彼がつぶやいた。
「あら、そんなことって。あなたは、どんな人よりも幸せな人じゃなかったの? みんな、噂しているわ。あなたにとって、思い通りにならないことなんて一つもないって。それなのに、どうしてあなたが不幸なはずがあるの?」
「噂、ですか?」彼は顔をしかめた。「あなたは、本当に、わたしが今まで幸せだったと思っているの?」
 ナターリアはうなずいた。「ええ。違うんですか?」
「違いますよ」彼は、まるで少年のようにむきになって反論しようとした。「わたしは、今58歳です。でも、この58年間、本当にわたしをわかってくれるような人に会ったことはありません。わたしには、親友も、恋人もいませんでした。そんな生活、あなたなら、楽しいと思いますか?」
 ナターリアはうなだれた。「・・・ごめんなさい、わたし、知らなかったんです・・・。あなたのような身分のかたなら、どんなことだってできるって思っていました。あなたを見ていると、そう見えるので、わたし・・・」
「どんな人にも、かなわない夢のようなものはあるものなのですよ」彼は穏やかに言った。
「夢、ですか?」
「わたしは、ずっと、そばにいてくれる人の存在を夢見ていました。しかし、わたしには、妻も恋人もいない。だから、自分の子どもたちと遊ぶこともできませんでした。まわりの人たちは、みな、家族がいて幸福そうなのに、どうして自分だけは・・・と何度も思ったものです」彼は同じ調子で言った。
「わたしだって、自分の子どもとは・・・」ナターリアは思わずそう言いかけて、下を向いた。ブローニャはどうしているだろう?
「あなたにも、お子さんがいないのですか?」
「4人、いました。でも、今は誰もいません」
 彼はすまなそうにかの女を見た。
「ごめんなさい」かの女は、彼の表情を見て、むりにほほえんだ。「そんなことは、どうでもいいことですよね」
「どうでもいいだなんて!」彼は、かの女の目をじっと見つめた。「・・・ああ、あなたも苦しんできたんですね・・・」
 ナターリアはほほえみ続けていた。
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