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年代記 ~ブログ小説~ 

「年代記  第一部」
第4章

第74回

 クラリスは、話題を変える必要性を感じた。
「・・・1879年5月14日。あの日は、アントワーヌ=ド=ヴェルモンの9歳の誕生日でした」クラリスは話し始めた。「あの日、屋敷にはほとんど人がいませんでした。少し前から、少しずつ人が減っていたような気がしていたのですが・・・今思うと、ド=ヴェルモン氏は、心中する準備を始めていたんですね・・・彼は、できるだけ被害を最小限にしたかったに違いありません・・・。何も知らないわたしたちは、彼の帰りを待っていました。彼が帰ってきたら、アントワーヌの誕生祝いをする予定でした。ド=ヴェルモン夫人とアントワーヌは、テーブルの用意をしていて、わたしは、アントワーヌのために作曲した曲を演奏するために、ピアノの準備をしていました。そして、できあがったばかりの曲をはさんだスケッチブックを両手に抱えていました。テーブルの上に、おいしそうな料理が並び、あとはド=ヴェルモン氏の帰宅を待つばかりだったのです・・・」
 クラリスは、スケッチブックを握りしめるような動作をしながら続けた。
「そこへ、ド=ヴェルモン氏が帰宅しました。わたしたちは、彼が暗い顔をしていることに気がつきました。彼は、ソランジュ夫人に言いました。『弟のアンドレが自殺したそうだ』・・・かの女は、驚いて言いました。『例の、アラビアの事業は、だめだったんですね?』『どうやら、そうらしいね』そう言って、彼はがっくり肩を落とし、悲しそうにみんなを見つめました」クラリスは、泣きたい気分になった。これ以上話したくなかった。
「・・・さあ、続けて、クラリス」シャロンが促した。「あの日、何があったの?」
「・・・彼は、今度はみんなに言いました。『アンドレおじさまが自殺した。彼の銀行が破産したんだ』ここで彼の声が一瞬つまりました。彼は、悲しそうに一息ついて続けました。『わたしは、自分のたった一人の弟を助けるために・・・彼の銀行を破産から救うために、借金してお金を集めた。しかし、それだけでは足りなくなった。わたしは、人のお金に手をつけた。それでも、彼の新事業が軌道に乗れば、お金を返せると思った。しかし、プロジェクトは失敗し、彼は破産した。お金を返すあてはない。いずれ警察も動き出すだろう。わたしたちは、破滅だ・・・』」クラリスの声がつまった。「『わたしは、いずれ逮捕されることになるだろう。しかし、それを待つつもりはない。これ以上辱めを受けるくらいなら、死を選ぶつもりだ。証拠が残らないように、屋敷に火を放つ。みんな、逃げてくれ。死ぬのはわたしだけでいい』」
 クラリスの頬から涙がこぼれ落ちた。シャロンは、黙って先を促した。
「・・・そのとき、ソランジュ夫人は、わたしたちの方を見つめました。『ポールを一人で行かせません。わたしも一緒に行きます』・・・ド=ヴェルモン氏は『ばかなことを言うものじゃない。おまえまで死んでしまったら、子どもたちはどうなるんだ? 考え直しなさい。そして、子どもたちのために生きていて欲しい』と言ってその場を離れました。夫人は、わたしたち二人を抱きしめました。かの女は泣いていました。『わたしは、遠いところに行きます』かの女はそう言うと、マントルピースの方へ歩いていきました。そして、そこにあった箱の中から、ピストルを取りだして・・・自分の頭にあてました・・・」クラリスは両手に顔を埋めて泣き出した。
 フィルは、思わず顔を背けた。
「・・・アントワーヌは、大きな声で叫びながら、母親の方へ駆け寄りました。かの女が死んでいることは、わたしにもわかりました。彼は、母親の手からピストルを取って、自分も頭にあてて引き金を引きました。わたしは、こわくてその場から動けませんでした。アントワーヌはすぐには死ねず、しばらく痛みのために呻いていました。そこに、ピストルの音を聞いたド=ヴェルモン氏が戻ってきました。彼は、一目でその場で起こったことを察しました。彼は、アントワーヌを抱き起こしました。アントワーヌはもう何も言いませんでした。まもなく、彼は父親の腕の中で息を引き取りました。ド=ヴェルモン氏は、しばらく黙ったまま息子を抱きしめていました・・・」
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